高通要振兴ARM服务器大业,英特尔会同意吗

2017-01-11 09:17:36 来源:申耀的科技观察
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的确,ARM服务器市场正在复苏。尽管经历了几年的不温不火,ARM服务器芯片却在近两年,特别是2016年,迎来了一个重要的转折点。
 

过去几年中,ARM服务器芯片在市场、技术和生态环境方面尚不成熟,而今,不管是市场、技术还是生态方面,它都面临着近年来最佳的一个生长环境。
 

第一,先看市场。前文提过,ARM的优势在于多内核、高并行、低功耗,这样的能力非常适合数据中心的并行化、轻量化负载,如搜索、Web、CDN、冷存储等。但由于ARM服务器芯片发展过慢,而英特尔x86服务器芯片的能效比也在不断提升,数据中心对于ARM的需求已经不是那么强烈。
 

如今的市场和几年前已经不可同日而语。时下,互联网日趋繁荣,移动终端数量高速增长,物联网快速发展,云计算、大数据、移动、社交引领了新一轮的技术革命。在这些新趋势中,数据有集中也有分散,不论是贮藏了海量数据的大规模数据中心,还是分散在网络边缘的计算节点,都希望将每瓦特性能放在首位,更加注重空间和能耗的节约,用更少的成本从数据的流动中掘金。
 

同时,人工智能、深度学习、机器视觉计算等新兴应用负载的大热将异构计算推到了舞台中央,单一的CPU架构已经无法满足这些应用对于浮点计算能力、并行度、能效等方面的需求,于是,近年来CPU+GPGPU、CPU+FPGA等异构计算方式大行其道,其中,ARM+GPGPU、ARM+FPGA也因更具能效优势,被视为一种理想的异构计算方式。
 

在这些新兴应用和趋势中,单纯的英特尔架构方案已经不能完全让大型数据中心的用户满意,虽然英特尔CPU的能效比在不断提升,并且也具备Xeon Phi协处理器方案,但大型互联网用户更希望追求极致,将数据中心的能效做到更高。
 

于是,ARM又迎来了新的机会。2013年百度在其南京数据中心首次应用ARM服务器来支撑百度云服务,将TCO降低了25%,存储密度提升了70%。本月初,又有消息称,ARM将与阿里巴巴集团在数据中心业务方面展开合作,阿里巴巴将在自身数据中心的服务器上大量采用ARM架构低功耗CPU,以逐步替换英特尔产品。
 

第二,再看技术。过去几年中,ARM服务器芯片的绝对性能提升并不高,故而ARM服务器只能被应用于一些轻量化的场景中。
 

而新近亮相的高通Qualcomm Centriq 2400,则将ARM服务器芯片的规格提升到了一个新的台阶:集成高达48个内核,率先采用10nm工艺(领先于英特尔的14nm),内核经过高度优化,可同时实现高性能与低功耗,专门针对数据中心最常见的工作负载而设计。虽然高通没有公布Centriq的进一步细节,但从核心数量和工艺上来推测,Centriq在性能与功耗方面的综合表现将能够与英特尔的主流芯片一较高下,且很有可能也领先于AMD即将推出的Zen服务器芯片。
 

另一方面,ARM+GPGPU、ARM+FPGA等异构计算技术也在不断走向成熟,特别是在超算领域。此前,巴塞罗那超算中心就曾采用ARM+GPGPU的异构方式,富士通计划建造的百亿亿次超算也将引入ARM芯片,同样采用异构计算。今年10月,英特尔子公司Altera推出了新一代的Stratix 10 FPGA,其中就采用了四核ARM Cortex-A53处理器。


有趣的是连英特尔都开始重新接受ARM架构,这足以说明ARM技术的诱人之处。
 

第三,最后看生态。由于缺少生态系统,特别是软件生态,ARM这些年来发展得不太顺利。而今,互联网的繁荣发展带动了开源生态的发展,也给ARM的软件生态带来了利好消息。
 

对此,Qualcomm产品管理副总裁乐美科(Americo Lemos)曾表示,软件过去大多是垂直的架构,而现在更多是使用开放源代码软件——这对Qualcomm来说是一件好事,因为入门的门槛变得非常低,不必再投资几十亿美金用于搭建软件架构。


他说:“就像x86系统原来做的那样。开放源代码软件的普及和应用降低了Qualcomm进入这一领域的门槛。”
 

所以,无论市场、技术还是生态,ARM进军数据中心已经处于一个“临界点”,高通在这个时间点高调入局,称得上是恰逢其时。


高通的底气何在?

不难预见,未来几年ARM架构在数据中心将大有用武之地,也将吸引更多的玩家加入,竞争也将趋于激烈。那么,对于高通而言,未来能否将在移动市场的优势延续到服务器和数据中心领域?我们不妨来简单分析一下。

 

Qualcomm负责数据中心技术业务的产品管理副总裁乐美科展示全球首款10纳米服务器芯片Qualcomm Centriq 2400
 

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