根据集邦咨询新能源研究中心(EnergyTrend)最新观察,钴金属价格在 2018 年持续走高,第一季上涨超过 20%,显示原材料上涨除了受到短期的资本炒作影响,整体产业供应分布过于集中也将推升价格在中长期持续上扬。对于锂电池与新能源汽车产业来说,势必要开始逐季反映材料成本,同时也考验电池产业能否尽早调整,降低对于钴金属的依赖。
 
EnergyTrend 资深研究经理吕理舜指出,锂电池的价格走势一直受到市场关注,在新一代材料发展成熟之前,使用钴金属成为提高能量密度最简便的方式。然而随着钴金属的价格屡创新高,从 2017 年的 32 美元 / 公斤一路上涨至 75 美元 / 公斤(年增 114%),而 2018 年第一季的价格更一度上涨至最高 95 美元 / 公斤(季增 26%),让新能源车产业发展的前景增添变量。
 
 
 
然而,钴金属价格变动,短期主要是受到市场投机炒作影响,价格走势已经不是由供需来决定,而是单方面取决于供应端。此外,许多二线电池芯与电池正极材料厂已在这波原料价格波动中,受到极大的影响,不仅采购成本比大厂高,系统厂与品牌厂为了成本考虑,也更加仰赖大厂,使得失去市场该有的多元化供应与良性竞争关系。
 
不过,虽然钴金属仍处于卖方市场,但在 IT 产品的电池芯中,钴金属的比重不及 5%,因此对于消费性产品的终端销售价格影响有限。
 
降低成本压力,NMC 配方混掺成电池厂主力发展方向之一
 
吕理舜表示,系统厂与品牌厂势必要加速发展更先进的材料替代方案,以摆脱原料的束缚,除了过去常提及的高镍产品,以硅氧化物为负极材料的锂电池量产化时程也更加紧迫。
 
不同于上述两种提高能量密度的方案,采用 NMC 配方混掺(Blended Polymer)锂钴正极材料(LCO)的作法虽然能量密度比 LCO 低将近 20%,但可以有效降低成本,预期将成为厂商致力发展的方向,包括了三星 SDI、乐金化学、力神等主要电池芯供货商都已提出混掺方案(>20% NMC)。然而,由于 NMC 材料应用在高分子电池上仍须改善膨胀率问题,因此业界尚未累积完整的研发经验,预估 2018 下半年有机会见到少量的配方混掺电池进入市场。不过,若未来钴价快速下滑,配方混掺是否还存在市场价值,仍须进一步观察。