近日,第四届人工智能技术与应用研讨会暨领军企业家商业思潮巡回周(第二十一期)在南京江北新区盛大举行。60 余位产学研界专家发表主题报告,包括近 300 位企业家在内的 500 余位业界人士参与交流。

 

作为全球芯片 IP 市场第五大供应商,Imagination 对于当下的 IP 市场是如何看待的?继智能手机之后,芯片 IP 业务的下一个增长点是什么……活动期间,Imagination 中国区战略市场与生态高级总监时昕接受了镁客网采访,解答了上述疑惑。

 

图 | Imagination 中国区战略市场与生态高级总监时昕接受镁客网采访

 

从 GPU 到人工智能再到物联网,一手包揽计算与连接

众所周知,Imagination 的重点技术 / 产品是 PowerVR GPU 架构,拥有 20 多年的产品研发和打造经验。而在这一基础之上,Imagination 也没有止步于 GPU IP 这一单一业务,而是开拓了新的业务线——神经网络加速器(NNA) IP。

 

“Imagination 首次推出 NNA 产品是在 2017 年,目前采用第二代、第三代产品的客户已经有部分芯片量产上市。”时昕表示。紧接着他也透露,预计在本月,Imagination 将发布 NNA 业务线的第四代产品。

 

值得注意的是,在提及 GPU 与神经网络加速器时,时昕也向镁客网强调了两个产品之间的“协同效应”,这里涉及 Imagination 的一项技术“AI Synergy”(“AI 协同”)。

 

简单来讲,“AI Synergy”的原理就是神经网络加速器跑自己所擅长的 AI 算法,至于跑不了、跑不动的任务,则交给通用处理器 GPU。

 

事实上,这一协作已经成为一种普遍做法,只不过在具体的实施过程中,多数芯片厂商的做法只是简单的将两个 IP 放入同一个 SoC 芯片中,而协同过程中产生的“数据搬移”往往需要很高的带宽,不仅耗费时间,更是消耗能量。在这方面,Imagination 的做法是让 GPU IP 与神经网络加速器 IP 共享同一个存储空间,如此在保证专用性与普适性的同时,也降低了带宽的压力和数据搬移的能耗。

 

 

与此同时,时昕也表示,许多电子设备都有两个基本需求,一个是计算,另一个则是连接。从前面的内容可以知道,在计算这一块,Imagination 已经部署有 GPU 和神经网络加速器,至于连接,这就涉及 Imagination 的第三条业务线——Ensigma,聚焦于 WiFi 和蓝牙。

 

针对这一业务线的进展,时昕说到,公司今年已经发布了适用 Wi-fi 6 的 IP 产品 IMG iEW400”、以及用于低功耗蓝牙 BLE 5.2 的 IP 产品“IMG iEB110”。

 

“这样一来,电子设备中主要的功能,我们都可以提供,这也是一个比较好的协同效果。”

 

智能手机市场依旧重要,芯片 IP 未来增长点看好两处

当问到当前芯片 IP 产业最大的收入来源是什么?每年出货量达到十几亿台的智能手机想必首当其冲。只不过,随着智能手机出货量的增长速度趋于缓慢等现象的出现,人们也渐渐好奇并开始挖掘抢占芯片 IP 产业的下一个收入来源。

 

带着这个问题,镁客网也向时昕提出了疑问。对此时昕表示,“虽然增长速度趋于缓慢,但智能手机每年的出货体量决定它仍是一个重要的市场,尤其是我们前不久重新与苹果续约,所以这方面也会成为 Imagination 的一个非常重要的基点,让公司在这一基础上可以向更多的领域进行拓展。”

 

至于“更多的领域”,时昕提出了两个市场,第一个是车载市场,“车身上有很多地方需要用到 GPU,譬如自动驾驶、环绕视觉等等,需要 GPU 对传感器收集的图像进行拼接等多种处理,又比如智能驾舱所覆盖的娱乐需求等等。”

 

用时昕的话来讲,只要有屏幕,都需要用到 GPU,“相较于竞品,虚拟化是我们的一个独门技术,也是在汽车电子领域非常重要的一点,这方面我们已经取得了 ISO26262 流程一致性认证声明,我们觉得这是一个非常大的机会。”

 

 

至于另一个被时昕看好的芯片 IP 收入新增长点,则是桌面级,尤其是数据中心市场。

 

从最近产业内的一些收购动态,以及发布的一些产品来看,将终端处理计算搬到云上已经成为一个产业趋势,与之一起的是 Intel、英伟达等厂商对于数据中心服务器芯片的攻守战。

 

“数据中心一直有 GPU 需求,但是过去站在整机和云厂商的角度,他们并没有特别多的选择,现在 Imagination 也正在与国内的芯片公司进行合作,以推出面向云和数据中心的 GPU 产品,力争让数据中心云厂商拥有更多、更丰富的选择,或者说在不同场景内能够获得更好的选择。”

 

更进一步的来讲,时昕指出,在很多场景中,桌面级 GPU 市场也有着“国产替代”的诉求。在这一点上,他也自信的表示,Imagination 的 GPU 架构有着极大的弹性,这让它能够灵活自由的任由开发者做大或做小,“我相信,国内在这方面应该有一个非常广阔的前景。”

 

 

禁令影响带来不确定性,RISC-V 等替代方案迎来机遇

日前,美国大选终于有了定论,只不过在这一前提下,此前美国有关于中国半导体的禁令未来究竟会如何还是一个未知数。也因此,“放松”于此时而言依旧是不可取的。

 

其中在具体技术封锁上,关于上游“芯片架构”的问题可以说是日益受到关注,尤其是在英伟达宣布将以 400 亿美元收购 Arm 后。

 

“英伟达收购 Arm 这件事情,我想对于整个产业的影响还是很大的,有些公司会因此产生一些顾虑,继而可能会去寻找一些替代方案,此时其他的一些架构就会有机会出来。”时昕表示。

 

这些架构中,RISC-V 可以说是最为受到关注的。就目前来看,已经有许多公司开始采用 RISC-V,这其中也包括正在与相关芯片公司、学术机构、产业机构合作,并已经把 RISC-V 用于自身芯片 IP 产品的 Imagination。

 

而具体的落地上,虽然在高端产品市场还有所欠缺,尤其是面向服务器领域,但是在 IoT 市场,RISC-V 已经有了不错的进展,且这一市场也被视为绝佳战场。

 

时昕补充道,随着越来越多公司对“使用 ARM”有所顾虑,本来还需要一段时间才能将生态更好搭建起来的 RISC-V 在进程上可能会有所加速,“当然,这一收购案本身是存疑的,只是商业公司不可能将自身的未来压在不确定的事情上,毕竟替公司运营是需要一些确定性保障的,所以大家会关注更多一些替代方案。”