在经历了对中国3G的多年期待之后,北电在3G“蛋糕”即将从天而降的一刻突然退出意味着北电自动舍弃巨大的中国3G市场。北电将业务押注在WIMAX上,是棋高一着还是一步臭棋?

  一直在3G 圈子里打混的北电网络,如今突然将旗下的3G网络部门出售给法国阿尔卡特,这其中隐藏着什么样的原因?

  2006年8月下旬,北电和阿尔卡特联合向外宣布,北电将UMTS (3G标准技术方案)无线接入业务及相关资产以3.2亿美元的价格整体出售给阿尔卡特。通过这笔买卖,阿尔卡特将成为全球最大的3G供应商之一。在这项交易中,阿尔卡特将获得北电的UMTS无线接入技术、产品方案、相关专利、有形资产和客户合同。而北电相关部门的大部分工程师也将并入阿尔卡特。

  北电为什么将3G业务出售?原因是为了更好地集中投资下一代移动通信市场。“3G技术的成熟期太长了,我们将全力准备4G。”在上任后的首次媒体见面会上,北电大中国区总裁吴振生透露了这家通信业百年老店的重大战略调整。

  吴振生是8月16日正式接过北电中国帅印的,他已在北电工作了13年。此前的北电一直风雨飘摇,久陷于财务丑闻和业绩亏损阴霾中。他们认为一项新技术WIMAX——将帮助北电重现辉煌。 “如今WIMAX技术突破,速度是3G的5到10倍,这是最大的一个突破点,预计明年年底到2008年会大量地开花结果。”吴振生说。

  此前,这家公司的CEO曾表示过可能出售WCDMA业务的意思。WCDMA是3大主流3G标准之一,也是迄今最有市场、商用最广的3G技术。北电在该技术领域具有传统优势。

  北电将业务押注在WIMAX上,是棋高一着还是一步臭棋?

3G业务已开始受青睐

  北电遗弃3G,原因在于3G的亏损状态。但它没想到的是,这一状态在2006年已经悄悄地改变,开始受到消费者的青睐。

  欧洲是最早运营3G的地区之一。据欧洲运营商发布的2005年财报可以看出,2005年上半年消费者对3G的接受程度还很低,但到了年底,这一情况却起了很大的变化。从某种程度上来说,2005年下半年是欧洲3G市场的一个分水岭。以沃达丰意大利公司为例,其2005年一季度3G渗透率只有4.1%,但到了年底,其3G用户高达240万,渗透率达到了10.9%。

  这一切并不是偶然现象。据本刊记者了解,意大利有4个主要的移动运营商H3G、TIM、沃达丰和WIND,他们都推出了3G业务。在2005年初,这些运营商的3G渗透率普遍在0.5%到4%之间(除了H3G)。但是到2006年1月,这些运营商的3G渗透率都有了很大的提升。其中,H3G的3G用户已达到了580万。

  欧洲3G步上正轨的第2个原因,是3G终端的价格下降。在采访中发现,欧洲3G运营商在业务推广初期都是以无线PC卡来吸引企业用户,但让运营商意外的却是3G用户中大部分是普通消费者,并不是企业用户。以沃达丰集团为例,其2005年第2季度增加了110万3G用户,其中高达100万都是消费者。

  此外,欧洲3G运营商的实践表明,3G可以很大程度地提升数据业务尤其是非消息类数据业务的收入,同时3G用户与2.5G或者2G用户相比也拥有最大的ARPU值。沃达丰德国公司在2005年2季度3G用户比例为2.1%,但这1.5%用户[bs1]却创造了4%的业务收入和27%的非消息类数据业务。这一切都说明,3G对运营商的贡献是实实在在的。

  在3G已露出尖尖角的时候,北电将3G业务遗弃,将这一正在崛起的的财富留给阿尔卡特,是不是其管理层下的一步臭棋?毕竟,北电在WCDMA方面具有传统优势。在经历了对中国3G的多年期待之后,北电在“蛋糕”即将从天而降的一刻突然退出不仅意味着北电自动舍弃巨大的中国3G市场,对于目前仍有潜力的2G市场而言,也是一个不利因素。

  所有运营商都希望网络能够平滑演进,这样不仅可以降低投资成本,而且能够有效防止客户流失。不管是出售,还是合作,北电不做3G,就意味着今后北电不能单独为运营商提供从2G网络向3G网络的演进服务。在这种情况下,运营商在选择北电现有2G设备的时候,无疑也将打上一个大大的问号。

WIMAX不是北电的救命药

  遗弃3G,转而追求WIMAX,北电网络的这一步棋是否下对了?

  不可否认,WIMAX与3G相比,具有自身的优越性。据业界专家介绍,3G使用连续信号覆盖,而WIMAX则使用热点信号覆盖,后者更有利于偏远和人烟稀少地区。再次,WIMAX已经具有了较大的实践基础。当前,在全球范围内有近30家运营商开始部署基于WIMAX技术的无线网络,而首批24个商业及个人用户WIMAX网络早就开始建设,部分网络已经投入运营。

  然而,WIMAX虽然具有一些特点和优势,但与这些优势相比,其面对的挑战更让人无法看好其前景。

  首先是难以逾越的价格鸿沟。当前,WIMAX产业链各方正在就频谱范围和相关标准进行讨论,试图确定范围和统一标准,以便能早日实现规模性扩张,降低产品的生产成本和消费价格。目前,美国的计算机和通信公司已经逐渐在WIMAX标准上达成一致,而在频谱资源上,也有了较大的进展。一旦这些问题得到解决,WIMAX接收器的价格将会下降至100美元以下,与主流的DSL和有线电视调制解调器价位相当。其实也难怪WIMAX产业链会急于解决标准问题,据Aperto Networks公司的产品管理部门主管迪安·常表示,早期的消费设备成本可能在300~500美元之间。当前,无线网络在大城市已经可以提供宽带连接速度,但是接收宽带信号的设备对于个人用户而言过于昂贵,往往只有大企业才有能力负担。WIMAX原本定位的区域就是农村和偏远地区,鉴于这些地区的经济发展水平,WIMAX的推广不容乐观。

  其次是不得不面对的知识产权隐患。在通信产业,知识产权彼此交错,其状况纷繁复杂,很难厘清。作为通信产业的专利大户,不久前高通宣称拥有与WIMAX相关的核心专利,并开始向一些公司转让OFDM/OFDMA的专利使用权。对此,WIMAX阵营在多方筹划无果后,显得束手无策。而除了知识产权的限制外,频谱限制也限制了WIMAX的推广使用。

  据了解,WIMAX虽然可以提供更高的传输速度,但由于目前使用的频段尚未确定,并且各国电信主管机关是否将对WIMAX收取频段使用执照费也没有最终确定。信产部电信研究院副院长曹淑敏接受采访认为,WIMAX单独组网的代价和风险都非常高。在这种情况下,显然不会有太多的运营商和设备商敢于对此大规模投入。

  事实上,WIMAX面对的最大挑战还是来自3G。当前,3G不断提高传输速度,包括爱立信、诺基亚、高通在内的巨头相继推出了新一代的HSDPA技术,使得WCDMA下载速度由384Kbps提升到14.4Mbps。由于WIMAX及Wi-Fi商业模式仍未确定,HSDPA必将大大压缩其发展空间。当前,包括WIMAX的支持者诺基亚等在内,都纷纷投入HSDPA开发,由此可见WIMAX面临的风险。

  WIMAX距离真正的收获季节还需要很长的时间,还要解决很多问题。北电把宝押在WIMAX上,能否成功还值得商榷。

短期内难展宏图

  北电放弃3G,研发4G,这对于北电来说,是否是一步高招?

  答案是否定的!

  目前,国际上有关第4代移动通信的研究还处于初期阶段,其基本需求、核心技术还处于萌芽阶段。但较为明确的一点是,按照移动通信技术每10年产生一代新体制的发展规律,第4代移动通信的试用期应该是在2010年开始。事实上,第3代移动通信研究的起步开始于90年代初期,经过近10年的努力,才形成现在的第3代移动通信体制标准。

  如同3G与2G之间的关系一样,4G也不可能在一夜之间取代3G系统,更不可能跨越3G系统而直接投入应用。据了解,制订一个全世界统一的4G标准需要耗费5~7年时间,而现有的2G系统在未来的5~7年内是无法满足日益增长的通信需求的。从这个角度来说,3G系统是不可替代的。

  而且从另一方面来说,并不能因为4G系统的试用期定于2010年,而否定现在国内外有关4G研究工作的意义。事实上,移动通信技术的竞争愈来愈归结为核心技术以及相关知识产权的竞争。若无法在新一代移动通信技术产生的初期加入竞争行列,就无法在未来的竞争中取得战略性的主动地位,并以此获得未来产业发展所必须的核心技术知识产权。这也是日本、韩国以及欧洲国家不遗余力,积极开展4G研究的根本原因。

  而北电网络认为,尽管它在3G市场没有获得成功,但并没有削弱它销售4G设备获得成功的能力。公司将依靠自己的网络较低成本开发产品赢得市场份额,向不同类型的4G无线标准提供多种无线设备。并将获得亚洲和北美现有的客户优势,预期这些地区对4G设备的需求在最初阶段是非常强劲的。

  与备受欢迎的3G相比,4G 网络传输数据的速度更快,能够使拥有无线装置的用户利用更多的带宽接收视频和其他应用。

  本刊记者在采访业界分析师时获悉,虽然4G网络能够获得更高的经济效益,但并不意味着北电网络已经稳操胜券,因为Sprint Nextel和摩托罗拉在4G领域已经抢先一步,北电网络并非一枝独秀,仍然将面临竞争。