如果要谈到VoIP(Voice over IP),就先要了解3G整合是未来不可避免之趋势;那么在通讯及网络间的融合,也势所难免。首先,通讯由语音模拟逐渐转换为数字,更进一步由2G,发展成有GPRS的2.5G,到影像整合的3G;而在网络Infrastructure的演化中,身居网络数据大厂的Cisco,也由Gateway,演进为 IP phone,发展到IP PBX,无论是通讯整合网络,抑或网络整合通讯?在WTO经济自由化的前提下,各国电信事业在自由化市场竞争趋势,唯有思考将通信费用降低,才能决胜于市场。而其中最佳的方法,即是寻求更低廉的通话技术。

  以网络的角度观察,由整体网络Infrastructure的演化,只有积极朝向视讯、语音及数据三个分离的网络整合为一,进而强化网络应用,才是解决良方。而要在网络上承载各种不同讯息的技术,似乎只有在网络界不断呼吁的VoIP,这以封包方式来传递不论是语音或数据数据,从初期的理论推广、技术的演进,目前已发展到可以直接以电话对电话,而成为未来最佳的传输方式及趋势。事实上,通讯业者对这样的趋势,也是了然于心。据统计,全球前20大电信业者,已有33%的比例开始投入商业化IP的营运。是以,利用IP的通话模式,理论上应是网络业与通讯业的共识,因此,从In-Stat Group的数据显示,LAN Telephone与Circuit Switched Voice Traffic比较图,呈现数据网络的占有率将在二至三年后,首度超越语音网络的流量占有率。因此,不论是盘据传统电信市场大厂如Lucent及 Nortel,或是代表网络新兴势力的Cisco,也都在积极争抢这块新领域的主导权。于是,有人说,「IP is everything」。

  当然,实际的发展变革是不可能一僦而及,在网络部分,对于视讯网络的整合倒还容易,可是对存在已久且全球用户已达数十亿的电话网络系统,则绝不可能一夕变天。在整个架构转移过程中,必定会存在一段弥合期,也就是两个网络会共存在一段时间,这段时间可能会长达数十年,也可能永远都存在。这部分,我们可从以下层面分别探讨。

  架构之争

  通讯的发展,是以语音为载体,由于采人对人的方式,故以「端口」为单位。网络则反是,不论是Internet或Intranet,只要在联机状态中,不受多人上网的限制。再者,通讯从语音发展为数据,又部分的技术尚未成熟,这可从通讯业自2000年喊出3G世代以来,迟至2001年第四季,才有 NTT DoCoMo推出3G服务,随即又因准备不周,而宣告暂停。反观网络业,由Cisco自1996年跨入语音领域,2000年起正式力推整合语音、视讯及数据的IP聚合网络,初期故受到频宽的问题造成语音不连续,然在

  1.光纤的大力推广及尽速消耗之前因光纤网络布建过度,所衍生的暗光纤问题;

  2.Cable的广布,已将语音服务列入研发重点,网络的根本问题正式克服。从通讯与网络间彼此消长,可看出架构之争,网络已占上风。

  设备之争

  过去在语音、视讯及数据的应用,往往是各有专属的服务线路。这包括传统的公众交换电话网络(Public Switched Telephone Network;PSTN)、数据专线、讯框中继(Frame Relay)和异步传输模式(Asynchronous Transfer Mode;ATM)等,以及涉及私用交换机(Private exchange network;PBX)、H.320视讯会议设备和路由器等设备,不仅成本增加,而且也需分别建置,对未来整合也相当困难。至于因特网协议(Internet Protocol;IP)逐步为业界接受为全球通行的传输协议后,据IDC统计,拥有全球8成以上路由器市场的Cisco,除先将语音Gateway以及 Switch整合至Router一端,紧接着研发IP PBX,将私有交换机的「埠」,转变成IP封包,除了不需建设两套不同的网络联机系统外,也完全打破了以往以「埠」联机的传统关键。所以,当然人员扩编时,完全不需增加内线埠,只需添购新话机即可。对于IP PBX新设备的采购,Cisco也考虑到设备没必要的重复添购性,只需在Router端添购模块,便能达到同样效果。


  价格之争

  虽然在技术与设备的领先优势下,网络业者也相当了解还有一样更重要的因素,会直接影响到消费者购买的意愿。因此,对同样面对全球不景气,而却掌握到数十亿电话网络系统的通讯电信业者,只需在价格的相对吸引下,一样能吸引消费者的心。

  首先,从第一支高达新台币3万元网络电话的诞生,我们确实看到在价格上,是绝难吸引消费者上门的价位。然而,IP phone也在网络业者不停的开发新解决方案,一直到Cisco即将在2002年初推出的网络电话,以不到新台币4,000元的售价,才有可能打进市场。

  其次,在通话费用上,虽然网络业者对于跨国际、或跨区域的企业能提供更廉价的通话费用,企业只需支付内部连网的费用。然而在电信业者的强力价格竞争之下,甚者,也有电信业者,自己也架起专线采用类似网络业者的作法,是以相对的优势,似乎难有具体表现。

  法令之争

  从2000年开始,由欧洲开始发放3G执照,各国政府也接陆续收到丰盛的权利金;这样情形,也同样在亚洲国家出现。当电信业者已缴出一大笔注册费,又如何肯让网络业者分一杯羹。所以,有人说,VoIP从推出至今,受到最大的阻力是电信业者。然而,从TeleGeography报告即指出,相较于数据业务,语音费率调降的速度远快于语音量的成长,一般对长途语音业务的前景以「语音即将消失」来描述,虽残酷但却贴切,但其实语音话务的量并没有下降,还因费率调降而刺激成长。反倒是费率调降得多、手机业务崛起,以及透过数据网络传输语音的量增加,导致传统电信业者的营收不升反降。是以,电信业者将传统 PSTN电信网络,升级到VoIP技术的电信网络,以节省成本并增加附加价值,实有其必要。

  前述为VoIP在通讯业与网络业间的歧异,但无可否认的,VoIP的应用,不论是通讯业或网络业的发展,都有不谋而合的发展。以VoIP来说,主要是提供一个平台,在平台上,不单是电话业务,甚至包括其它加值服务之应用服务面,这才是业界间最重要的竞争市场。通常可已从五个层次来探讨。

  CPE的应用

  此指IP phone等终端设备,一般可分为一般用户与企业用户市场。就一般用户市场来看,相对传统PSTN的通话模式,仅能使用0~4KHz的频段传输语音,仍有许多频宽闲置着,而VoIP可提供更多加值服务,诸如整合数据与语音数据的应用,包括文字、图像、影音,甚至是实时影像数据,这都与PSTN以专线占用频宽的方式有别,因此可大大节省频宽使用状况,数据传输量也可随频宽加大而增加。

  至于企业用户,一般采用的应用服务,包括客服中心、VPN、视音讯会议、远距教学(医疗)等。另外,在企业常需使用的IVR、语音信箱以及UMS等超高价功能,VoIP也能以平价方式提供。

  网络基础架构

  如前述Cisco的建置,网络基础架构可分为IP PBX、Call Manager、Router、Switch等。其中,除Call Manager尚未整合至Router端外,其余几乎一统。就Call Manager部分,Cisco考虑到IP PBX对企业与Local分公司间的网络联系,可分为集中式或分布式。在考虑成本因素下,集中式仍是未来所趋。但最引争议的是,采集中式之后,如专线断线,不但数据数据不能传出,连电话也一样挂掉。是以,Cisco研发SRST的模块,在遇到专线断线时,Local分公司之SRST会自动转换成IP PBX,直接进行语音转出。

  家庭宽带网络 带动VoIP市场发展

  随着宽带网络的需求日增,有线传输以有线电视网络(Cable)及数字用户回路(Digital Subscriber Line;DSL)技术相继崛起,已开拓家庭宽带网络市场;ISP业者除利用宽带网络及技术进行数据传输业务外,也进一步透过VoIP技术,将IP化语音电话服务推至家庭市场。届时,

  1.低廉的网络建设及传输成本,

  2.可同时传输语音与数据特质,对家用IA的发展是一大助力,对传统PSTN电话网络系统之单一服务功能,更造成威胁与挑战。

  现阶段宽带网络服务发展较迅速的国家,以美国及南韩有线电视宽带网络业者,日本的ADSL宽带网络业者,对于导入VoIP技术于宽带网络,较为积极。据The Yankee Group于2001年初的预估,全球透过宽带网络进行语音通讯(Voice over Broadband;VoB)的用户,将由2000年1.63万户,成长到2005年164.27万户,成长潜力相当大。

  固网契机

  受到因特网及手机的冲击,长途语音话务量并没有因而减少,反而不断增加。根据Probe Research预估全球网络电话市场,全球自1999年至2005年,电信业者在各项营收中,最高的服务项目为国际长途电话,由1999年5.1亿美元,成长到2005年50.4亿美元。加上如澳洲、香港、南韩、马来西亚、纽西兰、菲律宾、台湾、大陆等,陆续开放市场,The Yankee Group在2000年初即预估,亚太地区的IP电话分钟数,将由1999年1.62亿分钟,激增到2002年31.25亿分钟,年成长率都在8成以上,主要原因在各国陆续进行电信自由化开放竞争、全球跨国企业日增、跨国工作的人员也增加之故。然而,从各国电信业数据显示,透过传统PSTN的国际长途语音话务,虽逐年上升,但成长率则在10%以下。可见得,VoIP有明显成长空间。

  由ISP提供的应用服务

  将语音讯息IP化的VoIP技术,在企业用户市场应用,主要在节省国际或长途电话费。一般跨国或跨区的企业用户可向电信网络业者承租专线或建置 VPN网络架构,便可同时进行数据及IP化语音传输。此种作法,无论在语音及数据传输,均是利用固定支付网络服务业者频宽费用的专线,而省却庞大国际长途话费;任一分公司欲与其它分公司进行国际长途语音通讯,可经由内部网络将讯息转到接收端国家的分公司,以进行跨国分公司之区域电话通讯。对企业用户而言,只要支付当地区域话费,而不需支付跨区域的长途话费。

  应用面观察

  VoIP技术在企业用户市场的应用,最直接的有讯息整合系统(Unified Message System;UMS)、客户关系管理(CRM)及电子商务(EC)三方面。然根据IDC于2001年初,针对亚洲包括台湾、新加坡、大陆、南韩、印度、香港与澳洲等地区,员工数超过100人的企业进行调查,截至2000年底,应用VoIP的企业仅8%,计划于2001~2003年导入VoIP则有 21%,10%正在评估,而62%的企业并未考虑采用。足见VoIP的应用发展仍待开发,而其关键因素则视全球经济成长状况、电信自由化的后势发展、宽带网络发展及电信网络通讯需求量而定。