物联网是什么?物联网元年是哪一年?在近年来全球范围内物联网巨头集体觉醒的情况下,如何界定这些概念已经显得不那么重要。


诚然,无论是今年正式发布物联网战略,宣布全面进军物联网 l 领域的阿里巴巴,还是重金投入物联网的微软、亚马逊,国内外的全球巨头都已经瞄准了即将因阿里爆发的物联网市场。其中,阿里巴巴更是将 IoT 列为继电商、金融、物流、云计算之后的新的主赛道。


而在我们的印象之中,阿里巴巴或许还是那个“占领”了我们购物车的阿里巴巴,但是现实中,阿里巴巴想要做的远远不止这些。


阿里巴巴从“人联网”到“物联网”
在今年 3 月举行的 2018 年云栖大会·深圳峰会上,阿里巴巴集团资深副总裁、阿里云总裁胡晓明正式宣布,阿里巴巴将全面进军物联网领域。这一宣布或许看似很迟,但是阿里巴巴的行动并不迟缓。


早在 2008 年,阿里巴巴就制定了“云计算”和“大数据”战略,建立起了以飞天操作系统为基础的云服务平台,并借此抓住云计算的发展浪潮,一跃成为国内最大的云计算厂商,甚至在世界上也是名列前茅。


而阿里巴巴云计算业务的成功也为之后阿里巴巴 IoT 的发展奠定了基础。2017 年 4 月,阿里云 IoT 事业部宣布成立。


正如之前所说,虽然很多公司都提出了各自的物联网战略,但是由于自身的定位和行业不同,在看待物联网时,推出的解决方案,推行的措施也不尽相同,甚至可以说是五花八门。


而阿里巴巴基于其原本的云计算业务,在开展物联网业务时,难免会赋予更多的相关功能。


也正是因为如此,在阿里巴巴看来,过去的 20 年是“人联网”的时代,未来的 20 年是“物联网”的时代。


前者是通过电商、社交、文化娱乐活动将人类活动数字化,从而催生出了今天蓬勃发展的互联网市场。


而后者则是将整个物理世界数字化,从森林、河流到道路、汽车,万事万物,无所不包,无所不有,即所谓的“万物互联”,最终目标是实现“物”与“物”,“物”与“人”的交互,其影响将远胜于“人联网”。


而在这一过程中,阿里云 IoT 也给自己树立了一个非常明确的定位,即物联网基础设施的搭建者。核心价值就在于解决三大问题:第一,提供开放、普惠的 IoT 连接平台;第二,提供强大的 AI 能力;第三,实现云、端一提的协同计算。


以智能城市建设为例,为了实现这一目标,2017 年 10 月,阿里云推出了阿里云 City Link 城市物联网平台,提供了一套云、边、端的智能城市解决方案,通过搭建本地化物联网平台加速城市部件接入,统一数据标准,提升城市的治理效率、民生体验和综合协调。


此外,为应对物联网带来的新挑战,阿里云将在 2018 年战略投入“边缘计算”这一新兴的技术领域,打造全世界第一朵“无处不在的云”。


全世界第一朵“无处不在的云”
在阿里云 IoT 看来,IoT 就像无处不在的神经网络,连接和采集数据,将物体数字化;但没有大脑的连接只是植物人,这就需要 AI 的能力;而智能的背后是计算能力,像心脏一样提供源源不断的动力。


IoT、AI 和云计算,就是阿里云 IoT 整个物联网战略中实现万物智能互连的“三驾马车”。凭借着“三驾马车”,阿里云 IoT 将能在城市、汽车、生活、制造等多个领域开花结果,其中边缘计算就是阿里云 IoT 在 2018 年最新计划投入的领域。


据预测,到 2020 年,全球物联网设备将达 260 亿台,市场规模将达 1.9 万亿美元。比如,智能门锁,需要依赖家庭网关进行生物识别处理;自动驾驶汽车对数据传输与交互延迟要求非常高。


如何更快更好的解决这些问题呢?边缘计算的概念油然而生。可以说,边缘计算更靠近数据源,可快速处理数据、实时做出判断,解决了延时和快速处理的问题。


今天,阿里云的核心能力是基于数据中心的计算能力,但在万物互联的时代这个能力需要无缝延展到更靠近端的边缘计算上。


胡晓明强调,阿里云正在全球布局边缘计算,让计算无处不在,实现万物智能。未来,数据中心将继续承担大量计算任务,而一些实时决策和自主协作的过程将转移到边缘计算,形成云边端的协同计算。


“云”“端”上的芯片
但不论是云计算、AI 还是 IoT,这“三驾马车”中的任何一辆,想要实现都离不开芯片。


因此我们也能够看到,那些布局物联网领域的国际巨头,无一不在争相研发 AI 芯片。


2016 年谷歌宣布制造出可以快速训练 AI 模型的芯片,英特尔则并购了 AI 芯片初创公司 Nervana。放眼国内,百度去年 8 月发布了一款 256 核的云计算加速芯片。阿里也不例外。


由于芯片研发是一个长周期的过程,很难在短时间内取得较大的突破,因此我们目前看到的阿里巴巴在芯片领域的动作都有着长时间的积累。


2017 年 3 月 9 日,马云在阿里巴巴技术峰会上,首次推出了阿里“NASA”计划,并点名了五大核心技术,即机器学习、芯片、IoT、操作系统和生物识别。


此后,在 2017 年 10 月,阿里成立达摩院,宣布投入 1000 亿元进入技术研究方面,其中就包括 AI 芯片。2018 年 4 月 20 日,阿里巴巴宣布,全资收购中国大陆唯一的自主嵌入式 CPU IP Core 公司—中天微系统有限公司。


中天微号称中国大陆唯一的自主嵌入式 CPU IP Core 公司,阿里希望借助中天微实现芯片的自控,对阿里具有重要意义。


除此之外,阿里还投资了 Barefoot Networks、寒武纪、深鉴、耐能、翱捷科技等芯片公司。


为什么阿里巴巴会想到进军芯片行业呢?
以目前阿里巴巴的业务线来看,想要在芯片领域有所突破,最有可能的就是在云计算和人工智能芯片领域。
一方面,正如之前所说,阿里巴巴已经投资了多家芯片公司,其中不乏在这些领域大有建树的企业,在此基础之上再接再厉,不难取得成功。


另一方面,结合阿里云 IoT 已有的基础和优势,能够为开发者和企业提供底层的芯片架构和计算能力,将芯片和云计算相结合,相辅相成,相得益彰,更容易取得成功。


虽然,通过云端提供深度学习计算解决方案并不是一件容易的事情,但是在世界范围内已经有厂商开始在做这样的事情,阿里巴巴是其中之一,谷歌也算是一家,既然巨头都在做,那么至少说明这一领域大有可为,甚至可能在未来成为趋势。


不做封闭的物联网产业链
也许很多人认为,互联网巨头入局 IoT 和芯片领域并不是一件容易的事情,但是新的催化剂加入到这一市场中来,总能产生“化学反应”,甚至是改变市场。


而阿里云 IoT 对于自身的定位也有着非常清晰的认识,正如之前所说,做物联网基础设施的搭建者。


通过多方信息来看,阿里云 IoT 基础设施搭建者定位,并不是构建一个闭合的物联网产业链。阿里云 IoT 的重心是对外输出物联网平台、操作系统、AI 与边缘计算技术的基础核心能力。其他芯片、模组、连接、应用和解决方案是放开的,交由市场和合作生态完成。


另外,在产业生态中,取长补短是常见策略,阿里云 IoT 战略的实施,其潜在合作伙伴会分布在芯片、模组、连接、应用、终端等领域。


毕竟对于阿里云 IoT 来说,物联网的核心并不是物,而是把物连接起来之后,使其能够智能化,建立起智能的物联网。如果没有智能的物联网,就没有太大的意义。而要建立起这样的网络,封闭的产业链明显是做不到的。
未来,物联网将会把物理世界抽象成数字世界;数字世界能让我们重新认识物理世界;而最终,建立在互连、互通、互动基础之上的数字化的物联网世界,将可能彻底变革我们的时代,这或许才是阿里云 IoT 的终极目标!