矽昌电子李兴仁:三次创业深知造芯苦,抵上全部身家也要搏一搏

2019-01-23 19:19:06 来源:EEFOCUS
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2019年1月15日,对矽昌电子来说是一个重大的日子,因为从2014年创业开始,60多位工程师历经四年研发,终于推出了第一款多核路由器芯片SF16A8。这颗芯片能够走向市场,和矽昌电子董事长李兴仁当年一心要填补国产芯片空白的决定有莫大的关系。

 

其实创立矽昌电子并不是李兴仁的第一次创业,而是他在半导体领域的第三次创业。李兴仁是宁夏人,于1989年考入上海复旦大学,一口气读到了博士,在2000年毕业后进入上海华龙信息技术开发中心,担任研发副总,一干就是七年多,当年轰动全国的卫星导航基带处理芯片“领航一号”就是李兴仁带队研发出来的。

 

“北斗”导航系统是我国具有自主知识产权的卫星定位系统,与美国GPS、俄罗斯“格洛纳斯”、欧盟“伽利略”系统并称全球四大卫星导航系统。然而,在领航一号推出之前,北斗导航系统只能采用国外芯片,“领航一号”的研制成功打破了卫星定位导航应用市场由国外GPS垄断的局面,它替代了北斗导航系统内的国外芯片,不仅让导航领域的芯片实现了国产化,而且性能和造价也明显优于国外产品。

 

虽然李兴仁不把这次成功看作自己的创业项目,但是“领航一号”的成功无疑为他以后开发新产品积累了宝贵的技术经验和管理经验。

 

跟随平板发展的大潮,创立盈方微
回顾2008年,苹果刚刚推出了iPhone 3G,iPad在两年以后才问世,次年推出的iPhone 4让苹果在中国打开了市场,随后掀起了一股股热潮。2008年,李兴仁也选择出来创业,他没有选择当时火爆的山寨机,也没有选择研发其他电子产品,而是选择了继续做芯片。

 

经过两年的研发,在2010年,盈方微推出了一款当时集成度最高的智能终端应用处理器IMAPX2系列芯片。李兴仁回忆,“那时苹果iPad刚刚推出,用户开始将注意力转向平板,IMAPX2系列芯片算是当时国内集成度最高的平板芯片,因此竞争力很强。”在2012年一季度之前,盈方微每月的出货量最高达100万颗。然而,盈方微也遇到了任何公司都会面临的融资问题,由于资金有限,盈方微在后面长达两年半的时间里没有推出任何新产品。

 

在平板电脑的时代,竞争异常激烈,芯片需要快速迭代更新,一步赶不上步步赶不上,市场机会稍纵即逝。更何况,盈方微一停就是两年半。在此期间,全志和瑞芯微迅速崛起,抢占了国内绝大部分平板市场。2013年,全志的出货量达到5000万,瑞芯微大约4000万,而盈方微的芯片出货量还不到1000万。用李兴仁自己的话说就是“起了大早,却赶了晚集”。于是,在2014年,盈方微借壳S舜元在A股上市,后续通过融资加大研发投入,引入高级人才,适时进行产业并购和整合。

 

上海矽昌通信董事长李兴仁

 

再次创业,抵上全部身家也要搏一搏
一个人如果有一颗折腾的心,不管外界有多大的阻力都不能使他停下来,就如美团的王兴,他把连续创业作为一种乐趣,把每次成功和失败归为自己的成就,在半导体领域也同样需要这样的弄潮儿,李兴仁也是勇于尝试的一例。继盈方微之后,他在2014年又创立了矽昌电子。

 

矽昌电子要做什么产品?这是当年的李兴仁首先要考虑的问题。做CPU?显然打不过英特尔。做MCU?显然竞争不过ST、恩智浦;做存储?显现比不过镁光。想来想去,李兴仁决定再次填补一项国内空白。2014年最热不过物联网,各大咨询公司都在呼喊,未来是一个万物联网的时代,到2020年会有500亿设备接入互联网,麦肯锡预测2025年全球物联网经济规模达到6万亿美元。这些设备要怎么接入互联网?必定需要无线路由器。无线通信芯⽚片是物联⽹的“神经节点”,全世界80%的路由器是在中国设计生产,而国内还没有哪家公司做出了无线路由器芯片。于是就这么定了,就这填这个空白,做路由器芯片。而且2013年国家提出了“宽带中国战略”,目标是让千家万户甚至边远山区的老百姓都能上网。预计2020年实现宽带接入用户4亿户,覆盖11亿网民,这更加坚定了矽昌电子做无线路由器芯片的决心。

 

然而,路由器芯片看起来不难,可是真正去做了一年后,李兴仁才发现自己跳进了一个大坑。第一,在无线通信和网络通信领域,人才匮乏,很难招到高端人才,只能自己培养或者与外部机构合作;第二,研发难度非常大,产品不仅要支持11.ac通讯规格,同时还要向下兼容abgn传统规格,加上当初定义的是2.4G和5G双频并发的体系,对CPU的架构、噪声干扰、吞吐率、射频信号,以及噪声的一致性要求很高,复杂度远超预期;第三,该芯片涉及到的生态非常复杂。不管多老的手机,只要有人在用,就要保证能够连上WiFi,而且要保证任何一个电脑都能上网。

 

讲到这段的时候,李兴仁特别感慨地说,“其实我们这颗芯片不是今天才做出来,而是在2016年就已经有了,前面两版也能工作,也能上网,但是存在一些问题:第一,挑用户,有的手机能上网,有的手机上不了网,通讯的兼容性问题非常复杂。2016年我们陆续租用了上千种手机,从人类历史上最早带Wi-Fi的手机,一直到今天的智能手机都测试了一遍;第二,网络的兼容性问题,不同品牌的机器不兼容,这些怎么办?我们就找了各种各样的品牌,甚至买了很多网卡来对接此事;第三,协议栈的优化,产品性能要上去,同时还要过国际标准。”

 

最难的时候,公司融不到资,贷不到款,工资都发不出来,眼看就要弹尽粮绝,李兴仁咬着牙把自己的房子抵押了2000万,又坚持了大半年。终于在60多工程师近4年时间的坚持下,矽昌做了5次MPW投片,耗了将近上亿元,把这颗无线路由器芯片做出来了。

 

主打性价比,精心打造这颗芯

 

 

随着智能的发展,李兴仁认为路由器不再是实现一个单纯的上网功能,而是会承载着家庭很多智能分析的功能,因此用户对CPU的计算性能要求越来越高,这款芯片集成了双核四处理器双线程CUP,主频达到1.2G。在通信协议方面,支持2.4G、5G Wi-Fi并发处理,支持802.11a/b/g/n/ac。生产制造选择了台积电28纳米CMOS工艺。

 

最让用户不能理解的是,这款芯片只支持600M以下带宽。李兴仁的解释是,“我们觉得性价比是最终的竞争力。国内即使一线城市真正千兆宽带入户还不多,我们认为未来5年,到2022年,甚至2025年,可能中国绝大部分家庭入户的带宽速度还是500M以下。因此我们这款芯片的定位是双频的最佳性价比,没有刻意支持1200M,而且根据我们的专业经验,到目前我们所遇到的应用,大多都暂时不会超过30M带宽需求。很多城市真正要500M光纤入户可能还需要十年,这十年会有很多的变化。我们为了节省成本,刻意定了1*1ac 600M的规格,从各个角度一定要把性能做上去,把价格做下来,来服务量很大但是价格竞争很惨烈的市场。”

 

但是放眼市场上的无线路由器产品,几乎清一色都支持1200M,用户在选择的时候也会将带宽做为一项重要考量标准。面对这样的市场现状,路由器厂商是否有勇气降低标准开发一款支持500M带宽的产品?这是目前对于矽昌电子最大的挑战。当然,矽昌下半年会量产第二颗2×2支持千兆以上带宽的芯片。李兴仁在运营盈方微的时候也深有体会,产品需求日新月异,芯片需要不停迭代,从市场需求来看,路由器厂商应该更期待矽昌的下一代产品。

 

在采访中,李兴仁向与非网记者强调,“这颗芯片倾注了我们所有的热情,我们很想把它做成一个精品,所以里面集成了好多功能,从成本角度来讲可能是多的,但是我们认为从产业发展,甚至安全产业发展角度看是需要的,我们要精心打造这颗芯片。”

 

在资本浮躁的芯片创业市场,李兴仁博士能发自内心地说出“我们要精心打造这颗芯片”值得我们致敬,有这种精神作支撑,我相信矽昌会在这个行业打造出出色的芯片。

 

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作者简介
郭云云
郭云云

与非网副主编,网名:咖啡不解困。在电子产业圈混迹8载,喜欢听大咖讲产业故事,喜欢听牛人分析产业趋势,也喜欢发表自己的“正理邪说”,时刻保持对所见所得的思考。

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