从分道扬镳到转身拥抱,苹果能否赶上 5G 首班车?

2019-06-16 11:01:00 来源:创事记
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英特尔的分道扬镳,到转身拥抱,苹果还能赶上5G的第一列班车吗?

 

在任何时刻,当命门被握于他人之手时,无论是谁,都会有强烈的窒息感。即使如先进的智能手机厂商苹果,也毫不例外。


凭借iPhone乘移动互联网这股风而上的苹果,在5G到来之际,日子并不好过。从与高通闹掰开始到选择英特尔、再到与高通握手言和、英特尔退出5G手机调制解调器业务、继而到频频被爆出正在自研基带、以及苹果5G手机的缄默......不难看出,苹果公司的5G之路走得都颇为坎坷。


如今据外媒The Information最新报道,苹果公司正在洽谈收购英特尔的德国调制解调器芯片部门,而这会是苹果自研5G历程中一个重要的里程碑事件吗?


1. 苹果有意收购英特尔德国调制解调器芯片业务
现实来看,这个答案是肯定的。


因为苹果倘若收购成功,不仅可以奠定一些技术基础,还将收获大批的人才支持。


对此,据一位知情人士表示,苹果和英特尔之间的协议可能类似于此前苹果与Dialog半导体达成的交易,后者是一家总部位于英国的公司,负责设计处理设备电源管理工作的芯片。2018年,苹果和Dialog达成了一项价值6亿美元的交易,该交易最终是让300名Dialog员工加入到苹果公司,与此同时,苹果也获得了一些专利。

 

倘若真的如此,那么苹果可从英特尔德国调制解调器业务的交易中广揽数百名调制解调器工程师。

 

其实这也相当苹果收了英特尔的一个大本营,因为英特尔在 2011年收购芯片制造商英飞凌后,就将它的芯片生产设施总部设在了德国。


对于人才的需求,尤其是5G相关的人才,苹果一直表现得很迫切。早在今年3月,苹果就曾宣布,未来三年期间将会在美国圣地亚哥的一个办公室招聘1200名员工,而招聘的对象是一些硬件和软件领域的技术人才,其中尤其是设计蜂窝通信调制解调器和集成应用处理器相关人才。


谁曾想,圣地亚哥也是芯片巨头高通的总部所在,苹果此举无疑是直接在满是黄金的高通地盘抢人。


但抢得了人才抢不了技术的根本,最好的结果就是可以如报道的那般苹果既可以承接英特尔的技术专利也可以拥有相关的人才。不过,The Information也表示,其二者的合作谈判从去年就已开始,未在尘埃落定前一切还存在许多未知的变数。


2. 英特尔放弃5G争夺
其实站在苹果或英特尔的角度来看,是否想完成这桩收购或被收购案?


撇开错综复杂的协议条款不谈,想必两者都是乐意的。


因为对于苹果而言,在国产华为、一加、小米、OPPO、海外三星等手机厂商相继带来5G炫酷手机之际,苹果只能干着急,彼时其被曾是唯一的高通抛弃之后,对于5G芯片的供应商,自己完全没了下家。


虽然苹果和英特尔后来有过一段时间的合作,但是英特尔似乎没有实现苹果期待的目标,最后落了个被抛弃的结局。


The Information此前的一篇报道揭露了内幕:
知情人士称,2017年年初,苹果正在为下一年发布的新一代iPhone作准备,但是英特尔为新iPhone开发的7560调制解调器仍不能正常工作。这一代新iPhone将标志着苹果首次完全依靠英特尔提供调制解调器,摆脱对长期供应商高通公司的依赖。为了让自己的调制解调器性能能够比肩高通的最新调制解调器产品,英特尔已经对其调制解调器进行了四次重大改动。英特尔的调制解调器错过了苹果要求的最后期限,而且芯片技术问题依旧存在,这让苹果高管感到焦虑。


除此之外,于去年发布的iPhone XS、iPhone XS Max和iPhone XR设备的信号问题也一直被不少果粉诟病,而大家更是将这个锅全盘推给了英特尔的基带芯片。


但这些虽引发了苹果内部的一些不满与业界的争论,但并不足以让苹果直接和英特尔断交,且苹果仍一直计划将英特尔的5G芯片用于其2020年的iPhone。不过需面对现实的是,英特尔在5G调制解调器技术研发上遭遇到了技术瓶颈,难以突破,最终于今年4月宣布退出 5G智能手机调制解调器业务。


3. 三星:供应产能不足,不能为苹果提供芯片
其实在苹果遭遇英特尔合作滑铁卢之际,是否寻求与竞争对手合作?


有!


今年4月,据台湾《电子时报》报道,苹果有意向三星电子采购5G基带芯片,但三星以供应产能不足为由,拒绝苹果对Exynos51005G基带芯片的采购需求。


此外,《电子时报》称,由于三星处在与苹果谈判的强势地位,别说三星有各种合理的拒绝理由,即便是两者真的在5G基带芯片上合作,苹果也要遭遇苛刻的商业条款。


4. 华为:和苹果双方合作并非不可能
那放眼5G领域,为何不选华为呢?


毕竟华为已经成为全球5G关注的焦点。据IPLytics调查数据显示,截止2019年3月份,中国的5G专利占到了全球5G专利的34%,较5G时代的专利增加了50%。从企业申请来看,华为是目前申请5G专利最多的企业,高达15.5%。


事实上,此前据外媒Engadget报道称,华为已经改变此前拒绝向第三方供应自研的巴龙50005G基带芯片的态度,但开放的对象仅限于苹果。


不过如今两家合作的可能性并不大。


5. 苹果与高通的爱恨情仇

兜兜转转,最终,苹果和高通再次笑脸相对,握手言和了。


虽然苹果和高通已经重修于好,且双方签订了为期6年的和解协议,但回忆此前的种种,众人对于二者的合作依然会有一种不安定之感:


2017年1月,因不满高通的专利授权收取的费用,苹果一纸诉讼,将高通告上法庭,表示高通作为移动基带芯片标准众多开发商之一,多年来坚持向苹果收取高昂的专利权费用,其收取的费用是其他开发商的5倍。


2017年4月,苹果正式宣布暂停向高通支付2017年第一季度的iPhone专利费。


2017年7月,高通反过来在德国起诉苹果侵犯该公司的两项专利,其内容涉及电池效率技术,并希望终止所有iPhone进入德国市场。


2017年9月,高通向北京知识产权法院提起三项诉讼,指控苹果公司在华侵犯了高通三项中国非标准必要专利。对此,高通请求禁令救济,要求禁止苹果公司在中国制造和销售相关iPhone产品。


2018年6月,苹果向美国专利和商标局提出申请,要求取消高通的四项专利。


2018年9月,高通再次反指控苹果公司违反了曾与其签署的《Master Software Agreement》软件协议,该协议规定,苹果要允许高通定期核实其与苹果共享的源代码和工具是否受到了适当的保护。此外,高通还称苹果窃取其源代码和工具,以帮助英特尔克服其芯片上的工程缺陷来提升iPhone的性能。


2018年12月,高通在其官方网站发文公告,中国福州中级人民法院已授予高通针对苹果公司四家中国子公司提出的两个诉中临时禁令,要求苹果公司立即停止针对高通两项专利侵权行为,并禁止苹果公司在中国市场进口和销售部分机型。


混战了两年之久,双方突然于今年4月达成了和解,最终由苹果向高通一次性支付专利授权费用,高通向苹果转让芯片及其技术授权。双方还发表声明称,苹果和高通在全球范围的法律纠纷也将随之一笔勾销。


且和解协议于2019年4月1日起生效,有效期6年,可延长2年。


当前,苹果已计划在2020年的5G iPhone中使用高通公司的5G调制解调器芯片。不过据 The Information报道称,苹果公司一直在告诉圣地亚哥新的调制解调器芯片雇用者,它预计在2025年之前不会发布带有自己的调制解调器芯片的设备。


而为什么是2025年?且高通与苹果的协议到期期限也为2025年。这之间是否会有什么关系?现在其实很难下定论,不过在六年之后通信的战场上,恐又是另一番天地了。


6.苹果自研基带芯片的可行性
其实,对于以技术驱动型巨头而言,在未来,苹果的目标必定是通过创建自己的调制解调器芯片来减少对高通等供应商的依赖。


在今年2月,据路透社报道,苹果资深副总裁Johny Srouji正带队开发自研5G基带芯片。


对于苹果从零开始自研基带,业界并不持看好的态度,因为自研技术需要的不仅仅是大规模的人才、成本投入,更需要时间。但往往现实是,当自研的技术诞生之际,可能其竞争对手已经产出了更先进的芯片,与此同时,对于新品基带芯片往往会存在一些防不胜防的Bug以及性能问题。


以华为海思芯片为例,其实早在2005年,华为海思就研发出自己的WCDMA基带,如今经过了十几年的磨炼,当前海思麒麟980芯片和高通骁龙855相比,两者虽同为7nm制程,但是在整体的性能上相比,麒麟980的综合表现还是稍逊骁龙855一筹。


此外,就苹果自身而言,虽然其在操作系统、应用、硬件交互设计等方面实力非凡,但是在通信技术方面,只能算是一个新手,况且5G 芯片设计的过程还如此复杂。


如今倘若苹果真的可以将英特尔德国调制解调器芯片部门纳入旗下,那么无论是对于苹果,还是已经放弃5G调制解调器业务的英特尔,无疑都是一件好事。且撇开市场竞争不谈,苹果自研基带芯片也是为了防止被人扼住喉咙的尴尬局面再次发生。


对此,你怎么看?

 
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