现在的苹果比鼎盛时期的Wintel联盟更有力地推动着半导体行业的发展。赢得苹果公司的芯片业务是否得不偿失?14nm是否上马太仓促了,时间太短以至于很难盈利?

 

芯片行业踏着苹果公司的节奏

在Wintel联盟称雄并引领半导体行业的时代,Windows新版本的发布驱动着人们的消费周期,刺激着PC出货量的增长从而带动芯片销量水涨船高。

 

 

新版本的Windows并不会指定特定的需求,也不需要英特尔处理器采用新的工艺节点,所以英特尔基本还是遵从摩尔定律的节奏发布其新工艺芯片。Windwos的发布和英特尔工艺节点相互依存度不高,联系相对松散。发布新Windows版本时恰好出来新的处理器固然不错,但并非必须。

 

而在今天的世界,除非驱动iPhone创造新高的处理器已经就位,否则新款iPhone就无法正常发布。现在,产品、处理器和软件关系越发密切,不可分割。

 

鉴于苹果每年都选择秋季推出其新款iPhone,届时所有苹果的供应商要么搭上顺风车,要么被无情抛弃。这就意味着,某种程度上,是苹果定义着半导体工艺节点的推出时间表,既不是半导体工业自己说了算,也不像从前那样受摩尔定律的支配。

 

苹果指定的时间表就是强加在其供应商头上的紧箍咒,而这个时间表的节奏可能是“非自然”的,所以可能会对那些被迫追随苹果节奏的供应商有负面影响。

 

14nm真的准备好了吗?

现在的半导体业界成天把14nm挂在嘴边,现在又开始念叨10nm了,这点真是让人有点吃惊。三星和台积电都竞相发布新闻稿称将在2016年发布其10nm工艺,而他们现在甚至还没有正式的14nm的订单。

 

根据业界的交易小报和周边信息判断,现在的焦点已经快速从14nm和FinFET工艺的问题转移到谁才是10nm的领导者上了,这点真是让人大跌眼镜。不止如此,苹果直到今年秋季才会发布其iPhone新品,而我们已经开始讨论谁将赢得2016年的A10处理器的订单了。

 

如果相信这些炒作,听起来给人的感觉是,14nm很像22/20nm那样,是一个“精简版”的节点。上一个“完美”节点是28nm,不过也有业内人士声称,10nm将会是继28nm之后的另一个“完美”节点。

 

感觉就像,14nm已经是“老新闻”了,而10nm节点的公关之战和勾心斗角比14nm时更加惊心动魄,那么谁将渔翁得利呢?……苹果!

 

苹果芯片供应业务是否是“赔本赚吆喝”?

当你考虑到爬产、良率不理想以及竞争苹果供应商需要付出的巨大努力时,最终算下来,赢得苹果芯片业务就不能算什么好买卖了。

 

提出这个观点的一个主要原因是,半导体制造成本主要是通过尽可能长的时间制造尽可能多的产品来分摊的。如果在这些芯片厂商分摊掉其为该工艺节点投资的设备和研发成本之前,苹果就驱使他们赶向下一个节点,还怎么赢利?当然,他们肯定也不敢对苹果加价。这样一来,能赢利的唯一方式就是尝试着在技术落后的公司那里找补,但是,又没有任何一家公司愿意为被视为落后的边缘设备买单。

 

我们认为,苹果不仅在压缩工艺节点还迫使这些供应商们按照自己的节奏投资新工艺,这使获得苹果的芯片供应业务变得更危险,更不太可能赚钱了。

 

库克定律

“供应商之间的竞争激烈程度随着新增供应商和新工艺节点的出现而成指数式上升。”

 

可能就像中国的富士康工厂那样,整个半导体行业都是苹果的奴隶。在美国,沃尔玛有一百万员工,但是如果算上全球的供应商在内,苹果的员工更多。

 

既然要成为一个奴隶,那至少要成为一个价码高些的奴隶。鉴于现在这些竞争性的半导体供应商关系错综复杂,拿不到苹果的订单,他们的日子也不会过得更好。

 

台积电和三星都不大可能会退出苹果供应商的竞赛,所以短期内,这种局面还难有改观。苹果暂时将三星踢到一边可能只是要提醒一下三星注意自己的供应商身份,但是,三星肯定不会出局。Global Foundries现在正在为高通14nm芯片做代工,而没有参与苹果A9的竞争,他们可能是发现成为苹果供应商只是赔本赚吆喝,也可能是已经挤不进去这场竞赛了。

 

苹果一直是驾驭其供应商的大师,毫无疑问,苹果将继续拥有绝对话语权和标准制定权。

 

设备公司能捞到好处吗?

人们可能会想,既然工艺节点不断涌现,那设备企业的订单肯定也是滚滚而来,但事实显然并非如此。是中间出了什么障碍?业务看似红火,但代工厂的日子并不那么好过。也许是芯片公司意识到寿命相对短暂和费用高昂的“精简版”的工艺节点,启动不久寿命就会结束,所以不愿意投资那么多。又或许是由于旧节点不再像过去那样订单繁多,所以用于旧工艺节点的设备能够用在新节点上,并更快地复用起来。

 

即使考虑到上述两个因素,当谈及10nm和更小尺寸节点时的四重图形时,该花的钱仍然少不了。大量的刻蚀和dep工具,大量的可能出错的因素需要良率管理。到10nm和7nm时仍看不到EUV,它可能“前途未卜”。

 

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