康宁公司进入智能手机行业是一个意外,是乔布斯对 iPhone 追求完美的附带产品。这个已经被媒体报道无数次的典故,显然也是康宁公司最值得骄傲的历史。在此次大猩猩玻璃五代的发布会上,他们又一次“假装无意”地提到了康宁是如何满足了苹果对手机屏幕的苛刻要求。
 
由于对塑料屏幕容易磨花的特性极度不满,乔布斯在第一代 iPhone 发布前一个月大发雷霆。他找到了康宁公司,要求后者在短短几周之内提供耐磨坚硬的玻璃材质。康宁的工程师顶住了压力,打造出了一种既轻薄又坚硬的屏幕玻璃,这就是大猩猩玻璃的由来。
 
康宁第五代大猩猩玻璃可以抵御 1.6 米跌落
 
至此,智能手机进入了大猩猩玻璃时代。在过去的九年时间,大猩猩玻璃已经被广泛运用到全球 40 多个品牌、1800 多款产品的 45 亿部设备中。事实上,康宁公司几乎垄断了这个行业。这家已有 165 年历史的百年老店曾经为爱迪生造过灯泡,也曾发布全球第一根低损耗光纤,而大猩猩玻璃则是他们迎来的又一个春天。虽然相对低调,但康宁实际上却在财富 500 强企业中国排名 297 位,去年的年营收接近 100 亿美元,市值接近 250 亿美元。而大猩猩玻璃所在的特殊材料部门是近年来增长最快的业务。
 
只是大猩猩玻璃也不完美,碎屏就是困扰智能手机的最大死结。市场调研公司 Touluna 对 11 个主要国家智能手机用户进行的调查显示,85%的受访者每年手机至少会跌落一次,55%的受访者甚至会一年摔三次以上。此外,63%的受访者表示,他们手机跌落的高度是在腰部和肩部之间。
 
在过去的九年时间,康宁一直在致力于提升大猩猩玻璃的防摔能力,试图化解这个困扰手机用户的最大难题。每一代大猩猩玻璃的防摔能力都比上一代有着明显提升,但却没有一代产品可以骄傲地宣称自己“不怕摔”。
 
不过,看起来刚刚发布的第五代大猩猩玻璃,有望真正解决智能手机用户的这个最大噩梦。按照康宁的官方表述,第五代大猩猩玻璃在 1.6 米屏幕向下跌落的测试中,完好率达到了 80%。而两年前发布的第四代大猩猩,抗摔性能则是在 1 米左右跌落 80%的完好率。
 
为了证明自己的防摔性能,康宁还专门将媒体带入了硅谷的实验室,用两个专业测试仪器来现场检验第五代大猩猩。第一个是精准冲击力测试,模拟出高达 800 牛顿的力,让第五代大猩猩玻璃板单独撞击钢板。第二个是用装上第五代玻璃的机模,从 1.7 米高度屏幕朝下跌落。在两项测试中,第五代玻璃都承受住了多次摧残而没有出现碎裂。
 
然而,目前的高端智能手机大量采用 2.5D 玻璃的设计,这是否会影响到第五代大猩猩玻璃的防摔性能?在回答新浪科技提出的这一问题时,大猩猩部门商务总监约翰·杜克(John Duke)澄清说,决定一款手机是否防摔的因素除了玻璃本身,还有边框与屏幕的契合度,这则体现了手机厂商的制造工艺。但至少从康宁公司来说,第五代大猩猩有着很好的成形性,其抗摔性在 2.5D 屏幕上不会下降。
 
在谈到摩托罗拉去年推出的防摔屏手机摩托 X 极时,杜克表示自己非常了解这款手机,也对其在暴力测试下的表现感到惊讶。但他强调,任何通过贴膜来保护屏幕的手段都会影响到屏幕的透光性和操作系统,从本质上来说,摩托罗拉的 ShatterProof 技术是升级版的防爆膜;而康宁推出第五代大猩猩就是希望在保持玻璃特性的前提下提升防摔性。
 
涉及大猩猩玻璃的应用前景,康宁大猩猩玻璃副总裁兼总经理约翰·拜恩(John Bayne)介绍称,康宁已经和诸多 OEM 厂商广泛测试了第五代大猩猩玻璃,使用这一代产品的智能手机将在今年第三季度上市,国内厂商也会很快跟进。按照他的这一说法,不出意外的话,今年 9 月 15 日发布的 iPhone 7 就会使用这一全新材质。
 
拜恩透露,第五代的制造工艺与前四代有着明显的不同,在提升抗摔性的同时,保持了原先的玻璃透光率和操作灵敏度。不过,换句话说,这也意味着第五代大猩猩玻璃在其他性能方面与第四代并没有明显提升,尤其是用户最为关心的防刮擦性能。
 
实际上,在经过第三代防刮性能的显著提升之后,大猩猩玻璃的主要天敌就是沙粒,常见的钥匙已经不会对玻璃产生划痕。以莫斯硬度来衡量,沙子(石英)的硬度为 7,高于这个硬度的材质只有蓝宝石玻璃(硬度为 9)。在这个指标上,蓝宝石玻璃对大猩猩玻璃有着明显的优势。
 
然而,康宁大猩猩玻璃部门副总裁杰明·阿明(Jaymin Amin)对新浪科技笑着表示,硬度的提升也意味着更加易碎,这也是蓝宝石玻璃难以应用到手机屏幕的主要原因;另一大问题则是成本,蓝宝石玻璃的成本是大猩猩玻璃的十倍。此外,蓝宝石玻璃在制造过程中并不环保。
 
但事实上,市场竞争并不像他表现的这样轻松。两年前,康宁就差点失去了苹果这个最大的客户。当苹果与蓝宝石玻璃厂商 GTAT 签署合作协议的时候,业界都以为 iPhone 要更换蓝宝石屏幕了,也直接导致康宁公司股价大幅下滑。但结果却令所有人大感意外,苹果新产品依然采用了大猩猩玻璃,而无法满足苹果订单要求的 GTAT 却申请了破产。胜利的天平又一次倒向了康宁公司。
 
但面对蓝宝石玻璃的威胁,康宁公司也在采取积极的应对措施。阿明在现场回答新浪科技提问时透露,康宁已经宣布了一个被称为“pphire”的玻璃项目,其既有蓝宝石的硬度,又兼顾了大猩猩的抗摔性。这个项目目前依然处于研发阶段,或许只有等到成品上市的时候,用户才能完全抛弃贴膜,也不再需要碎屏险。