为拓展 ToF 市场版图,意法半导体(ST)宣布推出新一代飞时测距(ToF)传感器—VL53L1,瞄准智能手机以外的「基本手势开关」、「用户检测 / 存在检测和测距应用控制」、「测距、防撞和沿边控制」,以及「 对焦辅助装置与情境理解」四大新兴市场;期透过新产品进一步提升该公司旗下 ToF 传感器市占率,巩固市场优势。

意法半导体影像产品事业部技术营销经理林国志表示,目前 ToF 传感器仍是以手机相机的自动对焦辅助为应用大宗,然而,在手机市场已趋饱和的情况下,该公司也开始布局其他的应用领域,如非接触式开关、PC 隐私保护之检测、室内机器人( 像扫地机器人)无人机防撞,以及可携式投影机之对焦辅助装置等。

特别是 PC/NB 之用户检测,更是 ST 今年与 2020 的重点市场。 林国志指出,隐私保护愈来愈受到消费者重视,而现在的 PC 或 NB,都需过一段时间后才会进入屏幕保护状态(如设定离开五分钟后)。 因此,ST 希望透过导入 ToF,使 PC 或 NB 一旦感应到用户离开后,便直接进入屏幕保护,而用户本人回到计算机前后,再立刻开启,以强化个人隐私。

另一方面,除了上述所提的新兴市场外,智能手机未来仍会是 ToF 主要发展重点。 林国志说明,目前 ToF 多用在智能手机的相机自动对焦辅助装置中(前镜头或后镜头),不过随着智能手机拍照功能逐渐提升,ToF 也持续提升性能,满足新的创新使用情境。 像是多区扫描+多物侦测、双镜头深度映像辅助,以及闪光灯功率和物体距离适配等。

而针对手机市场正夯的 Face ID,ST 是否也有跨入此一领域的打算? 对此,林国志表示,由于 Face ID 所需的像素(Pixel)较高(达数百万),而 ToF 的像素无法达到这么高的等级(目前普遍是十万),否则尺寸会过大。 因此,要发展 Face ID,仍须采用结构光系统(Structure light system),搭配全局曝光(Global shutter)传感器、IR 传感器等,才可能实现 Face ID 功能,而 ST 未来也会有相关的产品研发规画。

另外,除了 Face ID 之外,生物特征辨识应用也逐渐兴起。 林国志说,目前 ST 旗下的 ToF 传感器,由于多以自动对焦应用为主,因此还是采用 1D(单点对单点)的设计。 不过,为因应生物特征辨识应用,ST 日后也会研发「3D ToF 传感器」,搭配传统相机镜头,以进行立体影像侦测;同时 3D ToF 也可应用于 VR 市场。 因此,未来 ST 除了持续推出高效能 1D 的 ToF 传感器之外,也会开始研发 3D ToF 传感器。