冤家路窄,这一次,苹果、三星在显示屏的独木桥上狭路相逢。本周一,美国媒体报道称,苹果公司正在秘密研发下一代的 MicroLED 显示屏技术,以此准备在未来摆脱对三星、LG 等公司的依赖。这对冤家的旷世专利案之争没过多久,新一轮战争就已打响。如今显示屏市场三分天下,三星遥遥领先,LG 紧随其后,京东方后来者居上,一众新兴势力也正陷入投身红海的热潮,苹果入局能分得多大一杯羹也还难说。

 
密谋入局
报道称,苹果公司在加州总部附近设有一个秘密的制造工厂,该工厂目前正在小规模生产屏幕,主要用于测试目的。而这只是苹果的第一步,苹果也正大举投资开发下一代 MicroLED 显示屏,与当前的 OLED 屏幕相比,MicroLED 有望让未来的电子设备更纤薄、更清晰、更节能。
 
研发 MicroLED 显示屏并非易事。有知情人士称,这种屏幕的生产难度远高于 OLED 显示屏。大约一年前,苹果几乎放弃了该项目,但后来由于工程师们取得显著进展,该项目才得以进入后期阶段,但人们仍可能要等到数年后才能看到苹果的研发成果。
 
有业内人士称,苹果此举的目的很明显,主要就是为了降低对三星屏幕的依赖程度。当前苹果并不具备显示面板的大规模制造力,而苹果的产品则需要从夏普、LG、三星等上游公司采购显示屏。去年苹果发布的 iPhone X 手机,就采购了三星显示器公司独家供应的 OLED 显示屏。
 
这种合作并不愉快,先是三星 OLED 出现了良品率过低导致下游富士康集团无法产出足量手机的问题,再是手机发售后许多消费者在手机屏幕两侧发现刺眼的绿色线条,而问题很有可能在于显示屏制造商的技术问题上。更重要的是,三星也因其在该市场上的独家供应而影响了苹果的采购价格。此前路透社称,同样的 OLED 屏幕,三星销售给自家手机部门的价格是 85 美元,但是销售给苹果的价格则高达 110 美元。这也直接导致 iPhone X 的售价达到 999 美元,进而影响了苹果手机的销量。
 
专利卡位战
苹果在秘密研发下一代 MicroLED 显示屏技术的同时,也并未忘记它与三星在专利方面的旷世之争。据外媒最新消息称,苹果已经在韩国申请了 30 多个 MicroLED 的专利,覆盖了 MicroLED 的各种技术,包括芯片结构、控制系统以及对于 MicroLED 面板的控制搬运过程等内容。相比之下,过去十年,三星电子、三星显示器两家公司分别申请了 24 个 MicroLED 专利,LG 电子公司申请了 29 个专利,LG 显示器公司的申请数量则为 35 个。
 
此前长达数年的专利之争让苹果在这一方面有了不少经验和收获。有外媒指出,苹果激进地申请专利并不一定会最终使用到某种产品或技术中,而苹果的目的则是提前对竞争对手进行卡位和遏制,并在未来的技术竞争中占据优势地位。
 
这对冤家的“战场”并未局限在显示屏领域,而苹果近年来动作频频也似乎是在证实“科技领域永远不会存在一家独大”的预言。上个月,苹果在芯片领域布下了“王炸之局”,从指令集到微架构,苹果一手打造的 64 位芯片大有打遍天下的架势,三星、高通等芯片产业龙头也不得不紧随其后,推出基于自由微架构的收集处理芯片。
 
然而就目前状况来看,苹果的入局还难以撼动三星的地位。根据统计机构 IHS Markit 的数据显示,全球柔性 OLED 显示屏市场规模在去年三季度达到了 30.4 亿美元,而三星在该领域一直遥遥领先,占据着 96.5%的市场份额,销售额达到 29.4 亿美元,成为该领域的绝对赢家。第二名的 LG 仅占据 3.3%的市场份额,中国厂商和辉光电排名第三,市场份额却只有 0.1%。
 
新老势力
苹果的算盘打得好,但现实也给苹果浇了一盆冷水,这个问号打在量产方面。虽然苹果已经在技术上迈出了关键的一步,但位于加州的生产设备并不具备相应的规模,这也意味着想达到量产还需要一定的时间。
 
时间从不等人。从尚未成熟到真正成熟,这个期限也是苹果需要警惕的问题。新兴显示屏的量产需要新的设备,如果苹果将战线拉得过长,等技术准备就绪、工厂初具规模时,很有可能已经有了其他的替代技术。毕竟苹果在这方面有“前科”,技术的瓶颈导致苹果放弃该项目,如今苹果重启这项研究,能有多大把握在已经失去先机的前提下实现后起还难下定论。
 
即便解决了量产的问题,苹果的麻烦也并未减去多少。MicroLED 作为一种新技术,它的市场前景却被一众厂商所看好,不只是苹果、三星,索尼、富士康母公司鸿海集团、京东方都纷纷投身红海。去年 5 月,鸿海集团集结夏普、融创、群创等鸿海系公司,共同收购美国新创公司 eLux 所有股份,希望进一步加快 MicroLED 显示屏商品化进程,再次将 MicroLED 推向热潮。
 
京东方的崛起也不容忽视。去年末的数据显示,南韩乐金显示屏三季在大尺寸面板市场的市占率降至 19.3%,为 2009 年四季度以来首度失去第一名的宝座,中国面板大厂京东方夺冠,以 21.7%的市场占有率拿下了这个市场。去年 10 月,京东方更是打破了三星在柔性显示屏上的垄断,实现了柔性显示屏的自主设计、开发和建造,也成功打破了量产的壁垒,每年可生产大约 7000 万块该类型的显示屏。
 
去年上半年,三星在拿下全球智能手机面板“出货王”的头衔时,众人关注的亮点却并未落在它身上。在排行榜上,京东方排名第二,达到了 1.6 亿块,虽然鸿海集团旗下的 3 家面板厂智能手机面板出货量并不出色,但合计出货量已经逼近京东方,达到了 1.4 亿块,新兴势力已然紧随其后,留给苹果的时间不多了。