国外媒体 CNET 撰稿盘点了 NASA 的过去、现在和将来。


2018 年 10 月 1 日是 NASA 创立 60 周年的纪念日。六十年来,从登陆月球到航天飞机,从火星到太阳系以外的遥远目的地,NASA 实现了一系列非凡的太空探索成就。


如今,NASA 也面临着身份危机。部分原因源自 SpaceX 的埃隆·马斯克和亚马逊的杰夫·贝索斯。他们走在新一波太空商业浪潮的最前沿,步入了长期以来一直是美国和海外政府机构的专属领域。


NASA 成立 60 周年是一个回顾过去、展望未来的契机。长期以来,NASA 与美国的科学实力和进取精神息息相关,并在太空竞赛中脱颖而出。接下来,NASA 将在让人类重返月球、推进火星之旅等太空较量中迎接新的挑战。

 


NASA 如何创立?
在时任总统德怀特·艾森豪威尔签署 NASA 创立法案的两个月后,即 1958 年 10 月 1 日,NASA 正式成立。一年前,苏联成功发射首颗地球轨道卫星 Sputnik,这让美国政府感到恐慌,进而采取行动展开了一场与苏联针锋相对的太空竞赛。尽管带有军事竞赛的意味,但 NASA 却是以非武力的名义创立的。《美国国家航空航天法案》中写道,“美国的方针是太空活动应该致力于造福全人类的和平目的。”


然而,NASA 并非从零起步,它的前身是国家航空咨询委员会(NACA),该委员会创建于第一次世界大战期间,当时已开始火箭试验。


NASA 的第一批成就是什么?
1958 年 10 月 11 日,NASA 发射了第一艘太空飞船——先驱者 1 号。五个月后,先驱者 4 号完成了首次月球飞越,并在 1960 年 4 月通过 TIROS 气象卫星在太空中拍摄了地球的首个电视影像。但真正重大的时刻是,NASA 通过水星计划将人类送入太空(不过,苏联还是领先美国完成了这一壮举)。1961 年 5 月 5 日,艾伦·谢泼德(Alan Shepard)成为首个完成 15 分钟亚轨道飞行的美国宇航员。1962 年 2 月 20 日,约翰·格伦(John Glenn)成为首个绕地球轨道飞行的美国人。


NASA 其他最难忘的时刻是什么?
阿波罗 11 号任务和尼尔·阿姆斯特朗(Neil Armstrong)在月球地表的“一小步”——1969 年 7 月的这一成就可能仍是 NASA 近半个世纪以来最具代表性的时刻。但难忘时刻还不止于此。


三十年来,美国的航天飞机经常登上头条新闻。它们是飞机和火箭的结合体,是首批可重复使用的航天器。它们被用来执行向国际空间站运送宇航员和物资的任务。


此外,NASA 还成功向火星发射了数个探测器。旅行者号(Voyager)航天器已飞往太阳系边缘以外的太空。卡西尼号以及哈勃和开普勒望远镜等航天器向地球发回大量令人惊叹的图片,为人类揭示了许多宇宙奥秘。


NASA 遭遇过哪些难题?
从一开始,NASA 就发现失败是太空探索的一部分,有时会以牺牲人类生命为代价。阿波罗 1 号是阿波罗计划的首次载人任务,但在 1967 年 1 月以悲剧告终,当时一次测试中的火灾导致所有三名机组人员死亡。挑战者号和哥伦比亚号航天飞机也经历了悲惨事故。


NASA 曾因延误任务期限和预算超支而不断受到批评。其中最受诟病的是发射哈勃太空望远镜的项目,该项目耗费的成本超过了原本估计的十多倍,而且由于镜面存在缺陷,首批返回的图像是模糊的。不过这一缺陷最终被纠正,如今哈勃仍持续向地球发送着精彩的太空图。


哈勃望远镜的继任者詹姆斯·韦伯太空望远镜也陷入了发射延误和成本超支的困境中。


NASA 最近在忙什么?
NASA 拥有无数处在不同研发阶段的项目。朱诺号在探测木星;好奇号仍在火星地面上巡游;刚发射的帕克探测器正向太阳航行;OSIRIS-Rex 号航天器正在接近小行星贝努(Bennu);新型超音速飞机正在研发中;9 月 15 日,NASA 将发射一颗观测地球海冰和冰盖的新卫星。


国际空间站上正执行一系列探险和研究任务。NASA 也在研发下一代火箭,并规划未来的其他重大计划。


特朗普总统是否为 NASA 制定了一套新目标?
在特朗普政府上台之前,NASA 正致力于实现在 21 世纪 30 年代中期将宇航员送往火星的目标。特朗普政府发布了三项太空政策指令,列出了联邦政府的太空相关部门(包括 NASA 在内)的优先事项。这些指令中的第一条明确指出 NASA 仍以火星之旅为主要目标,但也计划实施重返月球任务。


最近几个月,美国副总统兼国家航天委员会会长迈克·彭斯(Mike Pence)和 NASA 局长吉姆·布莱恩斯汀(Jim Bridenstine)重申了首先在月球轨道上建造太空站的计划,该计划将让人类在月球上获得全新的永久驻扎地。这项月球计划完成后,NASA 将继续致力于火星探测任务。


NASA 还是 SpaceX 这样的私营公司将率先让宇航员再次登陆月球及把宇航员送往火星?


目前还不清楚,但答案似乎是“两者都能做到”。2 号太空政策指令指出,计划更多地发挥商业公司在太空计划中的作用,并且 NASA 的重返月球计划被明确描述为与 Moon Express 等私营公司的潜在合作关系。


NASA 正在筹备一项里程碑任务——把向国际空间站运送宇航员的任务转移到 SpaceX、波音等商业公司。在 NASA 关停航天飞机计划后,俄罗斯的火箭接替了向国际空间站运送宇航员的任务。SpaceX 已为 NASA 执行了数年为国际空间站运送物资的任务。


对未来 60 年,NASA 希望探索何处?

考虑到任务的技术复杂性和预算的不确定性,NASA 在未来十年规划上已经面临一些困难。但很明显,NASA 的愿景是在几十年内把人类送往火星,并继续深入探索太阳系。NASA 正计划探索木卫二,正获得诸多支持。还有一系列新一代望远镜正在建造中。


NASA 将如何庆祝 60 周岁生日?
NASA 的一些分支机构将举办庆祝活动。位于克利夫兰的格伦研究中心是 NASA 最早设立的分支之一,该中心将在 9 月 29 日在五大湖科学中心举办周年庆典,并向公众开放,NASA 宇航员将出席现场,并进行科学演示。佛罗里达州的肯尼迪航天中心也将在 9 月 22 日举办庆典。
创立 60 周岁庆典之后,2019 年夏天,NASA 将迎来阿波罗 11 号登月的 50 周年庆祝活动。