对于数字电视中间件,一种观点认为数字电视中间件标准没有确定是导致目前机顶盒混乱主要原因,而且中间件的推广实际上是让机顶盒厂家放弃原来已经成熟的软件,进行一些没有技术含量的界面设计而已。另一种观点恰好认为是中间件把数字电视带入了一个理想的世界,给增值业务提供了一个理想的平台。

观点一:发展数字电视靠中间件?别闹了!

在数字电视技术发展的初期,由于中间件是一个比较复杂的嵌入式软件技术,受当时条件所限,进入数字电视领域有很高的技术门槛,于是就有对此深有研究的公司在机顶盒驱动层上封装出一些比较靠上层的API接口,以降低数字电视软件的开发难度,并称之为“数字电视中间件”。

认为数字电视中间件标准没有确定是导致目前机顶盒混乱、标准不统一的主要原因。笔者认为并非如此。广电产业的混乱是因为基础标准的混乱,是引用了不完备的DVB标准,源于没有对不完备的欧洲DVB标准进行规范,盲目引进照搬照抄不完备的欧洲DVB标准和商业模式,产生众多私有的CA、浏览器标准,这些私有的标准通过与众多机顶盒硬件捆绑,间接变成了各个广电的标准,而非缺少中间件标准,落后封闭的标准保护了落后的机顶盒芯片,使得广电缺少运行高性能增值软件的硬件基础。有了高性能的硬件基础,作为软件的中间件可以更换升级。但数字电视软硬件捆绑的技术和商业模式又限制了中间件的发展环境,在这种情况下,推广中间件和推广CA、浏览器等私有标准就变成了同样的性质,在与硬件捆绑后,如果这种中间件就不能在线被替换,这样势必加剧进一步的垄断性混乱。再者,有没有必要靠中间件屏蔽本已经成为普通技术的底层数字电视软件技术,也是值得商榷的问题。

中国现有数字电视用户5000万,数字化基本上是靠行政推动、简单涨价的模式。但在数字化过程中,由于各地广电各自为政,标准不统一,导致机顶盒不但性价比差,而且混乱。在面临从行政推动到市场化竞争的过程中,需要增加增值服用应用来吸引用户,这时人们才发现,已经发放的机顶盒根本不能实现,因为软硬件捆绑也不能加载增值应用,而这些增值应用是在当初数字化时所规划。

后来,人们期望增加交互式增值应用,又引进了Java技术,比较典型的就是欧洲DVB组织制定的MHP标准。但机顶盒是一个资源有限的嵌入式系统,而Java的正常运行需要CPU有较高的处理速度才成,在这个小系统上运行台式电脑里流行的软件,未免期望太高。缺少高速机顶盒CPU,使得这类中间件无用武之地。随着Intel、ARM、威盛等公司在嵌入式系统领域的竞争加剧,具有收看高清电视节目的高性能嵌入式系统逐渐出现,在这些性价比很高的系统上根本不需要上述数字电视中间件。

而另一方面,随着技术的开放与进步,能够从事数字电视软件开发的个人和公司越来越多,数字电视软件的开发已经不再神秘,中间件屏蔽数字电视驱动层难度的努力变得没有必要。这种中间件的推广实际上是让机顶盒厂家放弃原来已经成熟的软件,进行一些没有技术含量的界面设计而已,机顶盒厂家需要对这种中间件进行集成测试,而这个过程甚至比重新开发一套机顶盒软件耗时还要多,同时耗用的内存资源也很大,不但增加了成本,还要缴纳不菲的费用。归根到底,中间件应该是一个纯粹的软件技术,但它需要采用与硬件捆绑的集成方式,并需要与性能足够高的芯片进行绑定。在数字电视芯片领域,运营商单纯地认为CPU速度高就意味着芯片性能好,结果市场上出现了CPU速度很高而性能很差的机顶盒芯片,这些芯片基本上不能运行中间件,让中间件失去了存在的基础。

观点二:中间件是增值业务理想平台

北京永新视博传媒投资有限公司首席技术官 高占建

中间件改变了整个产业链的格局,把原有的垂直市场变为水平市场。产业链的细分有利于整个行业向更专业化、成熟化发展。高清电视、双向网改造和机顶盒硬件配置的不断提升为中间件的推广提供了很好的契机,中间件标准出台有利于行业的规范发展和水平市场的形成。

中间件为增值业务搭建平台

数字电视整体转换在经历了第一轮的快速发展期后,完成整体转换的运营商开始关注如何建立统一的技术平台与增值业务平台,如何保持后续增值业务的可持续发展。
在此情况下,中间件提供了一个理想的、开放的、规范的、交互应用的技术平台,它为机顶盒应用提供了平台无关性,能够提高开发应用的效率、降低移植成本,使应用具有很好的可升级性和可移植性。在整体转换初期,国内的中间件技术处于起步阶段,没有比较成熟的商业产品;而国外中间件的高昂使用费用,在注重价格的数字电视整体转换阶段是不能承受的。在运营商开始关注增值业务的发展、注重应用敏感性的时候,对成熟的、价格合理的中间件的需求更加迫切。中间件标准的制定有利于中间件技术的统一与中间件产品的市场化。

技术路线选择不能舍本逐末

标准制定过程中争议最多的是技术路线的选择问题,最终标准确定Java必选。作为标准的起草小组成员之一,笔者对选择Java(一种可用来开发能在任何计算平台上运行的应用软件的编程语言)主导、HTML(超文本标记语言)从属的技术路线谈谈个人看法。

发展数字电视的目的在于给用户带来全新的收看和使用体验,虽然目前还没能做到这一点,但是可以肯定这和数字电视内容相关,而不仅仅是浏览几个网页。因此,数字电视不是互联网的简单延伸,电视数字化(乃至家庭媒体中心)的目的也不是为了把机顶盒变为PC、电视机变为显示器。那种做法只是技术的重复和倒退。
基于此,在向数字电视领域引入其他网络技术的过程中,决不能喧宾夺主,使数字电视失去主导地位。在决定采用哪种技术时,个人觉得Java是主导,HTML是从属。目前在国际上被普遍接受的MHP、OCAP中间件都是基于Java平台的,蓝光作为下一代高清存储格式国际标准亦采用了基于Java的中间件标准。

近来在互联网领域,YouTube、土豆网、优酷等视频网站崛起,它们提供的仅仅是搜索和在线观看,尽管要忍受不稳定的连接、粗糙的画面和时不时弹出的广告,仍然吸引了大量的用户。所以如果我们仍一味模仿照搬互联网领域随处可见的那些应用,而不去挖掘数字电视技术自身的优势,那真是舍本逐末了。

 


产品选择最终由市场决定

独立中间件提供商OpenTV、Alticast、Osmosys、Zentek,与CAS(代码访问安全系统)捆绑的中间件提供商NDS、Irdeto、Conax,与机顶盒捆绑的中间件提供商松下、SA、三星等,所提供的中间件产品遵循MHP、OCAP标准或自成封闭体系。MHP、OCAP作为国际标准,有许多数字电视领域的顶级厂商参与了制定过程并予以实现,已形成了完整的产业链。在产业链的各个环节都有众多的参与者——— 广泛的中间件提供商、应用提供商、机顶盒提供商等。

中间件标准(DTVM)出台后,在中国巨大的数字电视市场规模的诱惑下,会出现符合这一标准的众多国内外中间件提供商。中国市场上活跃的机顶盒提供商很多,国内有300家,国外几乎所有著名机顶盒提供商也悉数进入。目前的现状是机顶盒硬件、功能参差不齐,整体转换决定了市场以低端机顶盒为主,但终端用户需求千差万别,高端机顶盒(高清机顶盒、PVR机顶盒、双模机顶盒)正逐渐走向市场。此外,有线电视运营商分散经营导致数字电视系统的多样性,所有的这些都让中间件提供商面临严峻的挑战。众多的中间件研发企业都在跃跃欲试,准备争夺这一块数字电视的软件市场,但最终对中间件产品选择起决定性作用的还是市场。

加快产业链水平市场形成

中间件改变了整个产业链的格局,把原有的垂直市场变为水平市场。产业链的细分有利于整个行业向更专业化、成熟化发展。

机顶盒提供商转型为机顶盒硬件的制造商,机顶盒硬件作为通用产品,可以实现规模化生产,还可以利用消费电子的销售渠道进行销售。业务提供商作为产业链的新环节,在中间件平台上开发增值应用,将成为推动增值业务发展的动力源。

此外,运营商与业务提供商合作,在一定程度上可以减少由于机顶盒提供商支持力度不够而带来的运营风险,减少用户对客户服务及支持的依赖,为避免将来可能出现的问题提供安全保障。

水平市场带来的规模化发展,无疑会使产业链蛋糕变大。而如何分割这块蛋糕,是否能相对公平地使各个环节的参与者都能获益,则是能否把蛋糕做大的前提条件,也是水平市场能否形成的前提条件。

编者手记:根据公司立场的不同,对于中间件的看法总有偏颇,对于数字电视未来的发展任何想象都是合理的,还是希望数字电视产业链上的企业们多从用户考虑怎样的数字电视电视才是用户所需要的。(编辑:吕勇)