亚马逊(Amazon)最近发表 Echo Show,由于多了屏幕,功能较 Echo 有所升级,但能力仍远不如 PC 和平板电脑一样包罗万象。事实上,亚马逊刻意让 Echo Show“去电脑化”,似乎是想实现该公司对于未来运算的愿景。

 

1970 年代苹果(Apple)的技术专家 Jef Raskin 曾提出一个在当时相当前卫的概念,他认为电脑应该如同家电一样,几乎不需要学习曲线和维修,也无须升级作业系统或安装不同的程式来负责各种工作,而是像洗衣机或吸尘器,只需要一个或两个按钮即可完成特定的任务。 

 

Raskin 曾经在苹果组成一个团队,试图打造每个人都可以简易使用的电脑,他称之为“麦金塔”(Macintosh),不料因这个概念与内部许多人士的意见相左,包括创办人 Steve Jobs 在内,最后无疾而终。Jobs 最后接收 Mac 团队,开始制造一般用途的电脑,这台电脑便颠覆了日后的科技产业。Raskin 在 1982 年离开苹果,并将余生用来打造他梦想中的“智能家电”(information appliance),遗憾的是 Raskin 已于 2005 年辞世。 

 

Raskin 虽然壮志未酬,但亚马逊的 Echo Show 似乎实现了他的遗愿。纽约时报(NYT)报导指出,Echo Show 是亚马逊最新推出的语音控制智能音响,配备一个屏幕,不过 Echo Show 称不上完美,还是会出现差错,而且尚没有杀手级的用途。 

 

姑且不论功能是否齐全,Echo Show 堪称是一台了不起的机器,因为它显示出亚马逊对未来电脑的愿景,Echo Show 变成一种共用的家用电脑,如同 Raskin 的智能家电概念再次复活,而且是与 Jobs 所塑造的多用途电脑完全迥异。 

 

苹果和 Google 现在正绞尽脑汁复制 Echo 的成功经验,由此不难窥知,电脑变身为智能家电是一种相当吸引人的愿景。这些虎视眈眈的对手能否夺走 Echo 的城池目前尚不得而知,但可以确定的是,亚马逊的商业模式竖立许多了坚不可摧的竞争优势。 

 

例如,亚马逊把 Echo 当成吸引用户购物的一个管道,因此倾向压低 Echo 售价,最低售价可达 50 美元,而 Echo Show 为 250 美元,买两台还便宜 100 美元,事实上,亚马逊并不在乎硬件装置本身是否有获利;再者,Echo 比 Google 和苹果的装置早数年推出,Google Home 晚了两年,而且不如 Echo 好用,苹果的 HomePod 则要等到年底才会推出。基于这些原因,Echo 的势力可能会逐渐壮大,成为一般家庭的作业系统。 

 

当然,在 Raskin 智能家电的概念里,电脑并非万能,这也是外界对 Echo 的主要批评,但这也是智能家电的重点,Echo 的功能确实不是包罗万象,它不会收发电子邮件,也无法玩游戏。刻意强调不同于一般通用的电脑功能,似乎符合亚马逊赋予 Echo“助理”的角色,它会播放音乐、视讯通话、播放新闻、气象和播报时间,以及在亚马逊商店购物,而且像变魔术一样轻松完成这些工作。 为了让 Echo Show 成为一个称职的助理,亚马逊采取了有别于 PC 和平板电脑的创新介面。据报导,Echo Show 设计之初原先想采用亚马逊平板电脑相同的介面,但研究人员后来发现不可行,因为 Echo Show 的设计是语音控制,这与高度仰赖视觉的平板电脑截然不同,它之所以多了一个屏幕,主要是用来显示必要的视觉数据,例如影片播放。 

 

平板电脑介面另一个不适用的理由是,它太像一台电脑,Echo 和 Echo Show 一个主要的设计目标则是,把任何类似电脑的东西都隐藏起来。Echo Show 的作业系统、存储器、储存和其他规格完全不显现,虽然有应用程式(App),但亚马逊称之为“技能”(skill),且与手机的 App 不同,用户只要向 Alexa 下指令即可使用。例如用户若想看影片,只需命令 Alexa 即可观赏,无须额外装载浏览器或 YouTube App 后再寻找影片。 

 

相较于智能手机和平板电脑,Echo Show 还有另外一个优点,就是拥有固定的位置。手机和平板电脑往往随意摆放在家中各处,有时在使用者身旁,有时距离较远,而 Echo Show 的位置不会任意更动,让使用者知道在该空间能对其下指令,而 Echo Show 也一定会回应。 

 

事实上,一般家庭随处可见类似 Echo Show 的固定装置,像是冰箱、洗衣机、电视等等的位置都固定不变。亚马逊 Echo 事业资深副总裁 Dave Limp 指出,这些智能家电为 Show 设计提供一种“心智模型”(mental model),令人联想起亚马逊野心勃勃的拓展。 有人猜测,多年后亚马逊可能会制造类似 Echo Show 的电视机,毕竟要制造一个完美的家电,家中配备最大屏幕的电器可能是最好的管道。

 

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