19 世纪加州淘金热中最赚钱的是谁?答案是那些给淘金者提供铲子的人。2017 年,以比特币为代表的数字加密货币涨幅高达 13 倍。这座“金矿”和一个个一夜暴富的神话吸引了无数淘金者。比特大陆无疑是在这场新世纪的淘金热中赚得最多的“铲子”供应商。

 

加密货币近期虽然因为比特币的价格崩落,成为投资人抛售的标的。尽管全球多个地区陆续开启监管行动和出台禁令,今年以来,虚拟货币市场和美国股市先后见顶,并出现雪崩式下跌。但是对于加密货币所引发的新商机,相关投资依旧前赴后继。


挖矿机的市场领域中,中国的比特大陆(Bitmain)是为其中的龙头。不但在全球挖矿机市占率上高达 80%~90%,每个月净利润高达 3,000 万美元,而且还凭借其挖矿机的庞大需求市场,自行设计比特币、莱特币等挖矿专用 ASIC 芯片。近日该公司联合创始人暨联合 CEO 詹克团首度对外透露其 2017 年营收约 25 亿美元,超越展讯成为仅次于海思的大陆第二大 IC 设计公司,还贡献了台积电近 10%的总营收,成为其中国地区第二大客户。


然而,前段时间比特币走势的阴晴不定,给比特大陆的未来蒙上了一层阴影。有鉴于公司若将所有业务压在比特币上,不利于长期发展,加上挖矿芯片市场若持续做大,其他 IC 设计大厂很可能加入竞争,这位比特币界的霸主已启动转型。为此去年 11 月,比特大陆发布人工智能专用芯片,意图转型 AI 芯片。虽然此举可以降低比特大陆对比特币矿机业务的依赖,但抢风口也是有很大风险的。


随着比特币逐渐降温,比特大陆的利润也会随之下降,加上未来人工智能芯片市场的竞争越发白热化,要想和英伟达、寒武纪等国内外竞争对手抢市场谈何容易。比特大陆这类公司未来将很难保持现在的高利润。为了分散风险,比特大陆开始发展针对以太币(ethereum)的矿机和专用芯片,以应付未来的需求。


就在比特币暴跌暴涨的日子里,以特币(又称以太坊)诞生了。以特币不仅运用了密码学的优势,而且运用了区块链技术。以特币的总量有限、去中心化、共识主动性参与机制和匿名性致使以特币的需求不断上升。现阶段,比特币投入市场已久,发展前景趋于饱满,价值上涨幅度相对小,这也让许多人不敢轻言购买比特币。而以特币则不同,有经济学家分析,截止 2047 年,将会有 1 亿以特币出现,也就是说有更多的人能够有机会投资以特币。而且,以特币的“币圈”要“单纯”一些,以特币虽然也是持续上涨,但是它没有太多的“虚张声势”和经不住考验的“泡沫”。以特币有限的发行量以及不会一夜暴涨的特性,使得它未来的发展趋势会更加稳定,也不会让投资者一路惊风骇浪。


据了解,以太币所采用的 ETHASH 算法,原本是设计针对存储器的大频宽(band width),也就是针对图形芯片的需求而来。因此适合 PC 挖矿,挖矿机在这方面并不擅长。不过,因为以太币可能在 2019 年之后采用权益证明(PoS proof of stack)的模式,届时将使当前的挖矿机更难以执行的情况下,比特大陆针对此开始设计新款的挖矿机,以满足之后的市场需求。


台湾媒体日前披露,比特大陆即将推出针对以太币挖矿机型 F3,其设计就是将 DRAM 的前端总线频宽加大,而且还要提高存储器的大小。未来,每台挖矿机都有 3 个主板,每个主板有 6 颗挖矿专属的 ASIC 处理器,而每颗挖矿专属的 ASIC 处理器都搭配有 32 颗 1Gb DDR3 的存储器。总计,一台 F3 挖矿机上将会有 72 GigaByte DRAM 存储器,这相较目前针对比特币的 S9 挖矿机仅有 512MB DDR3 存储器来说,在存储器大小上就差异很大。


市场预测,因为 F3 的耗能小,效益大,未来在正式推出之后,将会冲击原有以图形芯片为主的 PC 挖矿市场。也因为看好这样的市场,近期比特大陆频频到台湾会晤存储器厂,商谈是否能提供相关存储器产能。据了解,比特大陆这部分的需求约为每月 3 千片 12 寸晶圆的量。这部分,当前台湾地区的存储器厂都还在努力设法挤出产能供应。


预计交由台积电代工 28 纳米工艺的以太币挖矿机芯片将在 2 月份正式量产出货,而比特大陆的以太币挖矿机则预计将 2018 年第 2 季度或第 3 季度问市。


由于 F3 将以更大的存储器,更低的耗能出现于市场上,这也将为晶圆代工龙头台积电及相关存储器厂商带来更多的商机。


熟悉数字货币的人士评论说,ASIC 矿机相比显卡矿机,对于矿工的风险是非常巨大的,因为数字货币一旦崩盘,ASIC 矿机只能是废铁一堆,而显卡还是存在边际价值的,比特大陆无非就是想把显卡厂商的生意抢过来然后赚得巨额利润,这巨额利润是建立在把风险转嫁给无数矿工身上得来的。总之,普通矿工以后越来越难在挖矿这个行业中获取好的收益了。


另一名评论人士则表示,比特大陆推以太币矿机 F3,对于 ETH,甚至整个虚拟货币市场的影响不亚于 2013 年 ASIC 矿机的出场。ETH 专用矿机的出场势必会改变整个市场的算力分布,现在 ETH 主要还是依靠显卡挖矿,类似早期 BTC 的形式。如果蚂蚁 F3 的算力真的如此强大,并且其价格 / 功耗相对显卡阵列有明显优势的话,那么显卡挖 ETH 将会成为历史。另一方面,这对于目前由于显卡被大量用于挖矿的 DIY 市场来说,可以有效缓解卡荒。


还有币圈人士指出,ETHASH 算法是严重依赖 ram 带宽的算法,ASIC 化性价比并不高,省下的只是 GPU 的成本,但是要被内存制造商三星美光海力士等收割一波。所以他认为针对 ETH 的 ASIC 矿机是不会出现的,就算真的出现,意义也不会和 BTC/LTC 矿机那样大。