这两天,半导体行业内最大的新闻应该就是日本软银以 310 亿美元(234 亿英镑)收购芯片巨头 ARM 公司,这起并购案应该算是近期针对欧洲科技公司最大金额的并购案件。

消息传出之后,一石激起千层浪。在笔者熟悉的媒介朋友圈中,虽然没有从 ARM 中国公司的朋友口中得到确切的消息,但是舆论的指向显然已经言之凿凿。为什么这起收购案会引起外界巨大的关注?一方面是收购的金额巨大;另一方面是 ARM 公司在科技领域举足轻重的市场地位。可以这么说,就算你没听说过 ARM 公司,在你的身边也能随随便便找到若干颗基于 ARM 公司技术的产品。

 

 

软银究竟是何来头?

首先,让我们先来探究一下日本软银公司的背景。

 

软银是日本一家电讯与媒体领导公司,其业务包括宽带网络、固网电话、电子商务、互联网服务、网络电话、科技服务、控股、金融、媒体与市场销售等。 前身是在 1981 年 9 月 3 日由掌门人孙正义(韩裔,日本籍,自称祖上是孙武一支)于日本东京创立软件银行。在孙正义的领导下,软银是 2013 年 10 月 22 日股价总额一度达到 934 亿美元的跨国电信和媒体巨头,旗下资产包括美国第四大电信运营商 Sprint 和雅虎日本等。过去 10 年间,软银花费约 820 亿美元展开了 140 多笔收购交易。其中也包括对滴滴出行及其竞争对手 Uber 的投资。在此之前,孙正义曾在 2000 年斥资 2000 万美元投资阿里巴巴,那笔投资如今已经增值到 650 亿美元。他还在 2006 年花费 150 亿美元收购了亏损的沃达丰日本业务,并将软银打造成了日本第三大电信运营商。

 

关于孙正义其人,网上的评价很多,最有趣的就是其在日本首个引进 iPhone,改写了日本手机用户对翻盖手机留恋的历史。关于他的关键词,少不了前瞻性的商人、独具眼光等。

 

言归正传,虽然软银的历史和很多高科技企业一样,资金雄厚,但是此前据彭博社数据显示,受收购美国移动运营商 Sprint 的影响,软银总债务高达 12.3 万亿日元(1082 亿美元)。由于债务巨大,穆迪和标准普尔对软银的信用评级均低于投资级。所以,拿出 2000 多亿元人民币来收购一家高科技企业,对软银来说,也可谓一场豪赌。从今年 5 月开始,软银就开始悄悄抛售动作,包括 16 年来首次减持阿里巴巴股票,套现百亿美元,而在抛售阿里股份几天后,软银又抛售了日本手游大厂 GungHo 约 730 亿日元(约 6.85 亿美元)持股。数日后,又宣布以 86 亿美元将持有的 Supercell 股份全部出售给腾讯。

 

ARM 公司背景介绍

接下来说说 ARM 公司,围绕这家高科技公司的收购话题,从来就没有断过。ARM 目前是全球最大的移动芯片 IP 提供商,市值约为 220 亿美元。2010 年 6 月的时候,苹果公司曾表示有意以 80 亿美元的价格收购 ARM 公司,但遭到拒绝。ARM 公司 CEO Warren East 称 ARM 公司作为独立公司更具价值,“买家展开收购的唯一理由是消灭竞争对手”。


由于 ARM 在智能手机领域取得的成就,一直认为 ARM 可能会成为英特尔的并购目标。英特尔的 x86 架构是针对 PC 平台开发的,但在移动互联(智能手机)领域基于 ARM 的 RISC(精简指令集计算机,reduced instruction set computer)构架由于支持的指令比较简单,所以功耗小、价格便宜,特别适合移动设备。所以,目前全世界 99%的智能手机和平板电脑都采用 ARM 架构,包括所有的 iPhone 和 iPad、三星 GALAXY 等都使用 ARM 芯片,多数 Kindle 阅读器和 Android 设备也都采用这一架构。

 

在移动互联领域,英特尔也曾经推出过 Atom 系列处理器,希望能够借助 X86 超强的运算能力,再加上低功耗特性,在该领域杀出一条血路。然后,最终的结果并不理想。2016 年 4 月底,英特尔宣布取消 Atom 芯片生产线,相关的移动设备业务将由 Sofia 芯片以及 Broxton 芯片取而代之。这也意味着英特尔在 Atom 产品线上浪费了数十亿美元之后,或将退出智能手机和平板电脑市场。

 

再来普及下 ARM 公司的产品链路,ARM 公司在经典处理器 ARM11 以后的产品改用 Cortex 命名,并分成 A、R 和 M 三类,旨在为各种不同的市场提供服务。“A”系列面向尖端的基于虚拟内存的操作系统和用户应用;“R”系列针对实时系统;“M”系列对微控制器。由于应用领域不同,基于 v7 架构的 Cortex 处理器系列所采用的技术也不相同,基于 v7A 的称为 Cortex-A 系列,基于 v7R 的称为 Cortex-R 系列,基于 v7M 的称为 Cortex-M 系列。

 



可以看出,ARM 的产品链路很全,而且面向不同领域的 R、M 和 A 系列产品,由于多基于开源系统,都很成功,就连英特尔传统的服务器和 PC 领域,也在慢慢受到蚕食。

 

 

软银为何收购 ARM

回到本文的核心问题,刚看到这则消息,飞鸭也纳闷,ARM 公司虽然成功,但是首先于其业务模式和高昂的研发费用,市盈率并不是很高。软银公司如此豪掷到底所为何事?

 

今年年初,谈及软银未来的发展时,孙正义表示,“我想建立一家可以持续增长至少 300 年的公司,为了实现持续的增长,我们需要找到所有的潜在障碍并找到解决的办法。其中,人工智能被孙正义寄予厚望。对于人工智能,孙正义这样描述:“技术奇点已经开始出现,人工智能开始超过人类。即使人工智能超过人类,我们也不应该将它视为威胁。相反,谁如果可以从人工智能中获得最大好处,谁就有机会成为新时代的英雄。” 而且,在人工智能领域,软银一直在积极推进在机器人领域的发展,他们推出了 Pepper 人形机器人,并且还会不断提升公司的人工智能行业竞争力。

 


软银推出的 Pepper 机器人定义为”全球首款拥有自己表情的个人机器人”。 他不仅会打扫房间或做饭,还是一款非常健谈的机器人产品。 据透露,自问世以来,Pepper 已连续 7 个月在开卖一分钟内售罄,2016 年 1 月初,据公开资料显示 Pepper 总销量已经超过 7,000 台。

 

显然人工智能将推动新一轮计算革命,而核心芯片是人工智能时代的战略制高点。为此,软银曾经与 IBM 合作开发新一代 Pepper 机器人,但是,显然,不是占领人工智能领域制高点的最佳途径。在这个背景下,在 PC 和移动互联网时代分别处于芯片霸主地位 ARM 则是最好的选择。

 

今年 2 月,ARM 发布了新处理器架构设计,主要针对 5G 调制解调器以及大容器存储 SoC 嵌入式设备,进而将成为未来人工智能 AI 普及的基础,可大幅降低功耗和成本。

 

除此之外,根据 ARM 公司的财报,在 2015 年第四季度,ARM 共授权了 51 个芯片许可,主要应用方向为:移动计算、智能汽车、安全系统和物联网。其中,值得一提的是智能汽车方向,包括 NVIDIA、高通和日本瑞萨电子(RENSAS)都基于 ARM 设计开发了面向驾驶辅助系统的超级计算机。而软银的业务范围也很广,除了投资外,在人工智能领域涉及的基础技术支撑上,软银在无线、宽带、互联网、IC 设计、计算机硬软件等业务上都有一定基础。尤其是在 5G 等基础网络的布局上,这对于 ARM 构建未来智能生态帮助极大。

 

所以,在可以看见的未来,ARM 与软银合作不算亏本买卖。如果继续保留对外厂的授权模式,则随着移动互联网时代的深度来临,软银赚的盆满钵满;如果合并经营,也未尝不可,在软银广泛的产业范围中,ARM 也能如鱼得水。

 

只是苦了那些基于 ARM 授权的企业,特别是打着自主可控的国产芯片企业,拿着一家日本企业的授权搞红芯,你闹得是哪般?

 

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