发射火箭对于 SpaceX 来说已经是家常便饭一样顺手,还记得埃隆·马斯克描绘的“星链计划”吗?向太空发射约 1.2 万颗卫星,从太空“直接向美国或全球”提供高速互联网接入服务。
 
1.2 万颗卫星什么概念?大约相当于现役卫星数量的 10 倍,史上所有发射卫星数量的 2 倍,马斯克的计划总是让人惊掉下巴。
 
 
 
 
当人们还在质疑这个计划是否靠谱的时候,SpaceX 已经在美国加州范登堡空军基地,当地时间 2 月 22 日晚间使用猎鹰 9 号火箭,成功发射了西班牙军用观测卫星 PAZ。而关注点就在于,SpaceX 此次发射还携带了两枚自家实验卫星,卫星 Microsat-2a 和 Microsat-2b,这正是用于星链计划的首批原型测试卫星,发射视频截图如下所示:
 
 
 
此次成功将两颗测试卫星送入轨道后,SpaceX 将来还会陆续发射更多实验卫星。如果顺利,SpaceX 会在 2019 年启动正式的卫星发射工作,并一直持续到 2024 年,届时卫星互联网系统将满负荷运行覆盖全球。这些小型卫星的长、宽、高分别为 4 米、1.8 米和 1.2 米,每颗卫星如一辆轿车大小,在不包括太阳能电池板的情况下重 386 公斤。
 
  
 
SpaceX 官方表示,一旦有 800 颗卫星率先入轨,SpaceX 将计划于 2020 年或 2021 年开始提供有限的卫星互联网服务。SpaceX 预测在 2025 年时 Starlink 的卫星网络用户将达到四千万,营收为每年 300 亿美元。
 
这次火箭发射其实挺吊人胃口的,发射一再推迟。SpaceX 原计划于上周日发射这两颗卫星,但上周六突然宣布,将发射日期推迟到 2 月 21 日。SpaceX 当时称,推迟发射是因为需要更多时间进行“最终检查”。
 
  
 

 

但昨日,SpaceX 再次宣布将发射日期推迟到美国东部时间 2 月 22 日上午 9 点 17 分。官方称:“由于范登堡空军基地风力较大,发射任务暂时取消,我们计划于太平洋时间 2 月 22 日上午 6 点 17 分再次发射。”
 
其实,盯上互联网卫星这门生意的科技公司并不稀缺,在美国许多巨头都在申请推出低轨道卫星上网服务,包括波音、ViaSat、Telesat、Audacy、Karousel LLC、Space Norway、Theia Holdings 和 LeoSat 等。
 
 
去年 7 月,美国联邦通信委员会(FCC)已经批准了 OneWeb 在美国运营卫星上网服务,已经获得频谱资源的运营商将优先部署其卫星网络,OneWeb 公司还获得了日本软银公司 10 亿美元的投资,计划建设用 648 颗小型卫星构成的卫星互联网。根据规定,卫星系统之间不能相互干扰,运营商必须要制定出相应的技术和操作上的可行性解决方案,这意味着 SpaceX 在部署卫星时,必须要与 OneWeb 和 Telesat 等竞争对手进行协调。
 
SpaceX 的竞争对手指出,在 2.2 万英里(约合 3.54 万千米)的高空,卫星过于密集可能导致数据通信拥堵,很大程度上影响网络的效率,想必星链计划的进展会面临不少阻挠。
 
  
 
关于星链计划的初衷,早在 2015 年 1 月,马斯克曾解释卫星互联网项目的目标:“我们想改变卫星方面的事情,就我们在火箭方面所做的一样。”SpaceX 通过开发火箭回收技术,在火箭发射行业已经带来了革命性变化。另一方面,美国约有 3450 万人没有“联网”,国际电信联盟 2016 年的数据显示,全球有大约 39 亿人还不能接入互联网。
 
近年来,互联网卫星已成为欧美科技公司竞相投入的热门领域,部署卫星网络的竞争环境因为 SpaceX 的加入势必更加激烈,如果马斯克的星链计划最终完成,无疑将会给电信行业和运营商们带来革命性的冲击。
 
但是,这才是马斯克。