地球多烦忧,还是太空好。
 
这就是伊隆·马斯克最近的写照。这不,关于太空业务的好消息来了:
 
在完成世界上最强推力的猎鹰 9 号重型火箭发射后,SpaceX 的卫星互联网项目获得了美国联邦通信委员会(FCC)的支持,该机构主席 Ajit Pai 敦促该机构批准 SpaceX 此前提交的通过卫星提供宽带服务的申请。
 
 
而今天,美国西部时间 2 月 21 日,SpaceX 的首批太空互联网卫星,已经在加州发射成功!
 
这也意味着马斯克 2015 年放出的“卫星”——Starlink 计划,开始进入发射阶段。
 
  
 
大计划,大生意
Starlink 计划,野心跟马斯克的其他项目一样大。
 
根据马斯克的说法,从 2019 年到 2020 年中期,SpaceX 会利用猎鹰 9 号可回收火箭,将 12,000 颗卫星送到轨道平面,然后组成卫星通信群,为全球网民提供高速宽带服务。
 
其中一组 4425 颗卫星,将坐落在约 1200 千米的高度,而 7518 颗卫星将坐落在约 300 千米的高度,并以不同的无线电频率运行。这样一个庞大的卫星群将实时围绕地球运转,据称可以在任何时间提供地球任何地点的宽带覆盖。
 
12,000 颗卫星,什么概念?
 
是人类有史以来发射的卫星总和的 3 倍!
 
从 1957 年 10 月 4 日第一颗人造地球卫星发射开始,地球轨道上总共卫星数 6340 颗,其中还包括了无用但仍在漂浮的 4600 颗“死卫星”。
 
但是,马斯克玩这么大,也是因为卫星互联网回报也很大。
 
之前《华尔街日报》就帮马斯克算过账:如果一切按照 SpaceX 计划,预计到 2025 年该服务的用户将超过 4000 万,当年收入就会达到 300 亿美元。
 
温馨提示,目前马斯克运营的最强商业化项目——特斯拉,2017 年的总营收是 118 亿美元。
 
而且 Starlink 计划从出生开始,就会展现鲜明的马斯克烙印:不止有眼前的大生意,还会有福祉全人类的大情怀。
 
根据联合国最新数据,当前全球仍有 57%人口(42 亿)未实现互联网连接。而且一旦 Starlink 计划打通,上网费用、上网速度,都会实现大幅改善。
 
上网费用能降低多少?还不知道。但上网速度,可以实现 1Gbps,是目前平均网速的 180 倍。
 
到时候人手一个“平板”(类似卫星电视的锅),直接使用 Starlink 提供的服务,不再有移动、联通和电信等运营商赚中间差价。
 
总之,想得大,做得大,回报大,影响更大。
 
 
挑战:太空太拥挤了
但也不是没有挑战,最直接的是空间有限的太空轨道。
 
因为这么好的机会,不止马斯克一人看到,也不止 SpaceX 一家在做。
 
Google 在做,三星要做,一些颇富竞争力的创业公司也涌了进来。每家公司都要发射卫星,但太空空间最终还是得一个萝卜一个坑。
 
所以这不仅是一场时间的争夺,也是一场空间资源战。
 
目前还没有谁提出比较合理的解决方案。
 
创业公司 OneWeb
这其中还值得一提的是卫星互联网的明星创业公司 OneWeb。
 
OneWeb 最开始出名,跟其创始人 Greg Wyler 的经历密切相关。他最初是太平洋地区最大互联网服务供应商 O3b 的创始人,其后公司在 2010 年被 Google 收购,后者希望通过该并购发展卫星互联网业务。
 
但一年之后,Greg Wyler 便从 Google 出走,并对外放话说 Google 不具有卫星生产的能力。
 
  
 
他选择再创业。
 
于是 OneWeb 应运而生,并且获得维珍集团、可口可乐和高通的 5 亿美元投资,空客(Airbus)公司则宣布为其制造卫星,发射会由维珍银河负责。
 
等到 2016 年 12 月,软银又牵头为 OneWeb 开出了 10 亿美元的投资支票,持股 40%成为大股东。
 
OneWeb 的目标是在 2019 年正式开启高速宽带服务。
 
另外,中国也有类似卫星互联网的创业项目,比如业航天领域的创业公司 LaserFleet。但目前对外披露的进展还比较有限。
 
此外,也有知名巨头选择“爱过”。
 
2015 年 6 月,Facebook 因为担心投资无法收回成本,放弃了卫星通信的相关计划。扎克伯格更倾向于更低成本的无人机网络覆盖。
 
Facebook 当时没具体披露成本如何之高,但如果按照马斯克的说法:卫星互联网计划,前期投入可能要超过 100 亿美元。
 
确实一般人玩不起。