从传闻已久的苹果 Mini-LED 背光 iPad Pro,到三星 Mini-LED 背光电视,Mini-LED 背光正在成为产业新宠。在 LED 产能供过于求、产业总体下行背景下,Mini-LED 有望调节产业供需平衡,并延长 LCD 的生命周期,给厂商特别是中国大陆厂商带来难得的机遇。与此同时,工艺难度增大、产品价格昂贵等因素影响下,Mini-LED 距离大规模量产尚有一段距离。

 

三安光电副总经理徐宸科认为基于成本考虑未来市场将呈现差异化发展状态:“整体 Mini-LED 的背光模组的成本架构,还是取决于方案的设计,包括芯片使用的颗粒数与分区数。简单来说,芯片数量愈多,分区数愈多,那么整体的 Mini-LED 与驱动成本就愈高。因此,Mini-LED 背光市场,将区分为高阶与中阶产品。”

 

产业机遇

 

Mini-LED 又称次毫米发光二极管,一般认为是晶粒尺寸介于 100-200 微米之间的 LED。Mini-LED 直显背光两相宜,不过当前 Mini-LED 背光技术相对更成熟。

 

Mini-LED 可克服传统 LED 黑白像素间漏光比较严重的问题,同时作为小间距 LED 背光基础上的改良版本,无需克服巨量转移的技术门槛,技术难度较低更容易实现量产,能够以更低的成本实现可比拟 OLED 面板的显示效果,而且寿命更长、功耗更低。由于 OLED 在大尺寸面板应用上存在明显短板,如烧屏现象、投资巨大、成本偏高等,因此,OLED 主要应用于小尺寸面板。在高端大尺寸面板领域,Mini-LED 被视为较优选择。

 

Yole 数据显示,全球 Mini-LED 显示设备将有望从 2019 年的 3.24 百万台,增长至 2023 的 80.7 百万台,年复合增长率高达 90%。根据 TrendForce LED 研究预估,至 2023 年 Mini-LED 背光产值将达 3.4 亿美元(仅 Mini-LED 背光产值,不含其他驱动 IC 与背板)。

 

对于业界来说,这是个难得的机遇。徐宸科表示:“以 Mini-LED 市场背光应用来看,这个市场所使用的芯片的数量大大提高,预估在现阶段与未来的几年内,都是处于各家扩产的状态,现有的 LED 整体产能,是远不足应用的需求。”

 

LEDinside 研究总监王飞对于 Mini-LED 带来的产业机遇曾分析称:“Mini-LED 对于产业的作用,可以从需求侧和供给侧分别做预判。需求侧,一旦 Mini-LED 产品获得消费者高度认可,可能额外增加需求,某种程度上就是改善了需求周期;供给侧,Mini-LED 可能在 LED 这个较为成熟的产业中创造产品的差异化,由此差异化特征,或新的卖点,产生新的价值,从而有机会转化成企业的一个盈利点。”

 

这一机遇对中国大陆厂商更为利好。一方面 Mini-LED 背光方案有望延长 LCD 显示周期,在全面 LCD 主要产能已经转移到中国大陆的情况下,大陆厂商可以借 Mini-LED 的东风实现快速发展。另一方面,据徐宸科介绍,中国大陆 Mini-LED 技术水平、生产良率、成本等方面,相较于中国台湾或其他地区,基本并驾齐驱甚至部分超越。首先,中国大陆已经成为全球最大的 LED 制造生产基地,有众多竞争力突出的 LED 厂商,如获得国家科技进步一等奖的三安光电等;其次,中国大陆是全球 LED 大厂合作或代工选择的最大区域;最后,在 LED 方面,中国大陆投入快于中国台湾与全球其他区域。

 

成本限制普及

 

不过,当前 Mini-LED 尚未进入大规模量产阶段。此前,王飞在采访中表示,Mini-LED 背光技术作为较新的技术,目前生产规模有限,多出现于新产品发布中,预计到明年才会出现大批量生产。

 

从技术角度来说,由于 LED 点间距缩小,Mini-LED 面临着封装工艺难度增大、良率降低等问题;从市场角度来说,Mini-LED 成本优势尚未反映到终端售价上。据研究公司 DSCC 估计,尽管与 OLED 相比,Mini-LED 电视的生产成本更低,但差距不到 10%,这意味着 Mini-LED 的零售价格将与 OLED 电视的零售价格几乎相同。据统计,2019 年全球 P1.0 以下的 LED 显示屏产品市场需求仅为 10-20 亿元之间,在整体显示屏规模占比不足 5%,价格昂贵是普及速度缓慢的主要原因。

 

不过,徐宸科对此有较乐观的估计,他认为 Mini-LED 主要面向高端市场,技术上整体画质已经与 OLED 一致,部分性能指标已经超越 OLED,成本方面同样有优势,且已进入量产阶段,正在持续增量中。以三安光电为例,其 Mini-LED 已经实现量产接近 3 年。

 

当然,目前 Mini-LED 相对 OLED 成本优势尚不够突出,对其大规模量产普及造成一定障碍。不过,在徐宸科看来,通过产品高、中阶分层,Mini-LED 市场可能实现有效分流,达成性能和性价比的平衡。

 

专利成竞争焦点

 

如同部分业内人士所说,随着 LED 产业的深入发展,市场竞争焦点从拼价格、拼产能转向拼专利是必然。

 

晶台股份有限公司创新技术研究院院长邵鹏睿此前面对媒体采访曾表示,未来是 Mini/Micro LED 的主战场,专利战将会更加频繁出现,尤其是在 TCL 华星、康佳等大厂进入这些市场之际,国际厂商也将会增强专利保护意识。

 

Mini-LED 专利主要包括早期的基础型 LED 专利及针对 Mini 技术的特定专利。其中基础型 LED 芯片专利主要掌握在早期国际大厂手中,不过 2014 年以后,这些专利已经陆续到期,对 Mini-LED 芯片市场的影响在不断降低。而针对 Mini-LED 的特定专利,则百花齐放,早期进入该领域的企业正在积极布局。如,据徐宸科介绍,目前三安光电 Mini-LED 有效专利达 200 件以上。

 

现阶段的 Mini-LED 专利数量较多,很少厂商可以不通过授权与交叉授权,来回避所有专利。拥有一定数量的基础重要专利,并与其他竞争对手交叉授权,将是一个重要的策略。而根据 TrendForce 的分析,行业竞争本就不应该停留在产能和成本等浅层次维度上,把重点转移到技术创新和研发能力上,将有利于整个行业的良性发展。