终于,英伟达首次承认“挖矿”业务让公司赚了不少钱,并且,第四季度带来的收入高于第三季度。更重要的是,无论是深度学习、虚拟现实还是加密货币,都代表着 GPU 计算的时代正在到来,这是一股超强的趋势。

 

承认了!英伟达:“挖矿”让我们赚了钱

上周,英伟达公布了 2018 财年第四季度财报,截至 1 月 31 日,营收为 29.1 亿美元,非 GAAP 收入为每股 1.72 美元,超出预期——分析师此前预期每股盈利 1.16 美元,营收 26.8 亿美元。

 

公司 2018 财年全年收入也创了记录:97.1 亿美元,这一数字较上一财年的 69.1 亿美元增长 41%。

 

“我们再次实现了一个创纪录的季度,为这出色的一年画上了圆满的句号。”黄仁勋说。

 

这让人想到了一个很有意思的问题:挖矿在其中贡献了多大的比例?从 2017 年底开始,一直有传言称加密货币挖掘极大推动了 GPU 价格的增长,甚至一度让多款 GPU 断货。下图展示了截止 2018 年 1 月 8 日的数据,包括英伟达和 AMD(最右边一栏是估算的过去 30 天挖矿盈利):

 

 

由上可见,各种 GPU 的价格都有上扬;英伟达的 GTX 1080 Ti、1080 和 1070 Ti 更是在很多地方都处于缺货状态。

 

不过,在过去几个季度,英伟达并没有承认挖矿相关业务对营收的贡献,这导致了英伟达财务业绩上数字的不匹配(游戏和人工智能相关的销售),也让各种因为挖矿而找不到显卡的故事满天飞。

 

首席财务官 Colette Kress 在分析师电话会议上说,加密货币挖掘(俗称“挖矿”)让公司在第四财季期间稳定销售图形处理器(GPU)。

 

“(数字)难以量化,但加密货币占收入的比例高于上一季度。”Colette Kress 说。

 

但随后她补充说,公司对预测此类活动未来的影响持谨慎态度,因为“加密货币的趋势可能会保持波动。”

 

这是英伟达一改过去不提挖矿的姿态,首次承认加密货币正在帮公司赚钱。

 

黄仁勋:必须关心“挖矿”,英伟达正在进行模拟分析

虽然英伟达没有透露具体的数字,但投资者对此感到十分兴奋。CEO 黄仁勋在分析师电话会议中表示,英伟达正在对加密货币挖掘收入进行模拟分析,预计这部分收入将持平。黄仁勋表示,公司正在尽一切努力将 GPU 送到游戏玩家手中,赶上供应需求。在上周四的电话会议之后,VentureBeat 记者与黄仁勋简单交谈,聊了有关电子货币的话题。

 

黄仁勋说:“你不能不去关心加密货币。这是一个全球性的社会和经济现象。你不能不去关注它。我很关注它,我也不介意谈论它。但重要的事情是,GPU 凭借其超强的并行计算能力和普及程度——现在到处都有 GPU——这些有趣的应用,这些需要比摩尔定律能够提供的计算能力更强大的计算力的应用,找到了我们。不管是深度学习、虚拟现实还是加密货币,最终都将找到我们。GPU 计算的时代正在到来,这是一股超强的趋势。”

 

至于那些 GPU 因为被拿去挖矿而被抢购一空的传闻,黄仁勋表示,英伟达实际上对用户购买 GPU 的用途有所把控,有些人买 GPU 做深度学习,有些人玩游戏,而有些人则买来挖矿,对于后者,黄仁勋说,“我们必须留意它的存在,并保证充足的库存来应对”。

 

Nvidia GeForce GTX 1080 Ti

 

去年一年,比特币的价格总体处于上涨的趋势,12 月份比特币价格猛涨至 20000 美元,推动了“挖矿”对英伟达 GPU 的需求。不过,随着近期比特币价格大跌,英伟达显然也认识到波动性带来的不利影响。

 

加密货币前景不明,扩大供给一旦滞销后果被动,英伟达宁可保守限购

挖矿繁荣导致的收入大幅增长,但英伟达对此保持理性态度,并且还将着重关注游戏市场增速。 英伟达最新财报显示,在截至 1 月 28 日的季度里,游戏业务收入 17.4 亿美元,同比增长 29%,高于分析师预期的 14%增长达 2 倍,游戏贡献的亮点颇多,如下:

 

发布采用 Max-Q 设计的游戏笔记本电脑。相比上一代产品,它的速度快 3 倍,厚度却减少 3 倍。

 

推出超大规格游戏显示屏 BFGDs,通过 NVIDIA G-SYNC 技术和 NVIDIA SHIELD,在高端的 65 英寸显示屏上提供超低延迟的 PC 游戏,并集成了串流功能。

 

发布 GeForce Experience?升级版,其中包括用于实现游戏玩法定制的 NVIDIA Freestyle 新功能、NVIDIA Ansel 游戏截图模式的最新界面。此外,《绝地求生》和《堡垒之夜》等新游戏开始支持 NVIDIA ShadowPlay?Highlights,实现了游戏成就录制功能。

 

在 Steam 在线游戏平台上,使用 GeForce GPU 的玩家占比增加至 86%。

 

推出两款全新的典藏版《星球大战》主题 NVIDIA TITAN Xp GPU,并与《星球大战:最后的绝地武士》一同发布。

 

英伟达首席财务官 Colette Kress 在最新的电话会议中重申了对游戏玩家的承诺,她说:“挖矿需求对我们业务的整体贡献难以量化,我们的主要焦点仍然是核心游戏市场,因为加密货币趋势可能会不稳定。”

 

面对巨大的 GPU 市场需求,英伟达的供应难以跟上一直是其最大痛点,这其中最尴尬的是,英伟达理论上可以通过增加产量来满足需求的上涨,但加密货币的前景依然不明朗,如果加密货币崩盘,英伟达可能会陷入大量库存待售的被动局面,而技术的更新之快会导致库存滞销。

 

公司甚至还建议零售商的销售顺序是把玩家放在矿工之前。英伟达发言人 Boris B?hles 一月接受采访时提出了限购策略,客户一次最多只能购买两个 GPU, B&H 上的的大部分显卡都已售罄,只允许客户一次购买一个。

 

与竞争对手 AMD 相比,英伟达的 GPU 竞争力强,性能优越,其运行能耗相对较低。据 Jon Peddie Research 的最新报告显示,游戏玩家们真金实银的购买数据让英伟达占据了 72.8%的市场份额。

 

相比加密货币的不确定性,PC 游戏的未来看起来非常光明,这些数据将推动了英伟达在游戏领域的增长:

 

预计到 2022 年,PC 玩家基数将从 10 亿增长到 14 亿。

 

到 2020 年,电子竞技的观众人数估计会翻一番,达到 6 亿。

 

有超过 6.5 亿人在 YouTube 和 Twitch 等游戏流媒体网站上观看其他人玩游戏。

 

在去年的热门游戏中,有 2 亿玩家观战《绝地求生》,这个年度爆款游戏本身就有超过 2500 万的玩家,其中 90%的人使用 NVIDIA 的 GPU。

 

游戏行业的持续爆发也让英伟达看到了 GPU 以外的市场,在 2018 年的 CES 上,英伟达发布了 BFGD 游戏显示器,65 英寸的丰富色彩表现、G-Sync、4K HDR、120Hz、DCI-P3 色域一应俱全,画面流畅无撕裂,视觉冲击感强烈,此举也是今年英伟达游戏收入的期待之一。

 

但是,GPU 挖矿已经过时,ASIC 云才是未来

根据华盛顿大学计算机科学教授 Michael Bedford Taylor 在他的论文《The Evolution of Bitcoin Hardware》 [4]中的总结,比特币硬件经历了从自攒 GPU 矿机到专用芯片(ASIC)驱动的数据中心,而挖矿的未来在于 ASIC 云。

 

最早的比特币计算硬件,也即“矿机”,是 CPU。2010 年 10 月,GPU 挖矿软件推出,很快得到优化,再加上开源努力,随即在比特币爱好者中推行开来。GPU 比 FPGA 更容易获得,虽然需要自攒机器的技能,但不要求正式的并行编程或 FPGA 开发工具培训。

 

单机 GPU 矿机出现后,为了更好更快地挖矿,扩大规模是自然的选择。这就是后来出现的自攒 5-GPU 矿机(见下图 a),五颗 GPU 被悬挂在一个价格低廉的 AMD 主板上,通过五条 PCI Express 扩展电缆连接,以降低主板成本,没有机箱外壳,促进散热,使用大型高效电源来驱动所有 GPU。

 

为了满足多个 GPU 的巨大功耗和散热要求,大部分成功的比特币采矿业务通常到在仓库完成,以获得较大的空气流和便宜的工业电价。下图 b 显示了一个自制数据中心,由一个由 12 个箱式风扇阵列冷却的 69-GPU 机架和一个风道组成。

 

 

GPU 比特币矿机:(a)开架矿机,主板上方悬挂五个 GPU,通过 PCI Express 扩展电缆和一个高功率电源连接。(b)自制 69-GPU 挖掘数据中心。请注意电源线(左侧)和冷却系统,包括风扇和风管(右侧)。

 

但是,GPU 远非终点。在 GPU 矿机后,又出现了 FGPA 矿机、专用芯片矿机。现在,最新一代的矿机在专用芯片厂家之间展开,这些都是在上一代 20 纳米和 16 纳米制程 ASIC 战争中幸存下来的,其中著名的两家是 BitFury 和比特大陆(Bitmain)。两家公司的产品都以超低电压运行,速度方面,BitFury 矿机能效比 GPU 矿机高 8000 多倍。

 

 

ASIC 比特币矿机。左边是 USB 集线器,上面插了一系列 ASICMiner Block Erupter USB 棒式矿机,使用 USB 供电的散热风扇。每个 USB 存储棒的 130-nm ASIC 散列速度为 330MH/s,约为 450 美元的 28 纳米 AMD Radeon HD 7970 GPU 的 MH/s 性能的一半。右边是比特大陆的矿机 Bitmain Antminer S1,两块平行电路板上有大量 ASIC。

 

比特币挖掘属于新兴的一类星球级应用(planetscale application)。如今,包括苹果、Facebook 和谷歌在内的公司,都分别部署像 Siri、Facebook Live 和 Brain 这样的星球级应用,计算需求随着比特币的用户数量而扩大。最终,运行这些计算的数据中心的总体拥有成本变得非常大,构建专用 ASIC 来降低硬件成本和功耗具有显著的经济意义。

 

遵循这一趋势,去年谷歌宣布为其数据中心工作负载创建神经网络 ASIC。最近的 ASIC 云研究也显示了比特币挖掘硬件的经验教训如何应用于其他工作,比如 YouTube 的视频转码。

 

未来,用 ASIC 云挖矿的前景十分光明,也因此,挖矿推动 GPU 的增长可能不会持续很长时间。