在AMD Ryzen系列处理器发布前,我们AMD用户总是说「AMD造显卡比英特尔强,造CPU比英伟达强」。但很多人不知道的是,其实NVIDIA还真的有CPU业务,而且做的并不比AMD差。在早些时候的英伟达GTC2021大会上,NVIDIA CEO黄仁勋就正式发布了全新的英伟达CPU——NVIDIA Grace。

 

 

不过先别急着说AMD NO,这次英伟达发布的确实是CPU没错,但NVIDIA Grace并不是我们常说的「电脑CPU」。我们平时说的电脑CPU,更多的是以英特尔、AMD的消费级产品线的处理器产品。但除了这些消费级产品外,CPU还有许多不同的行业分支,比如专门用来运行人工智能、深度学习等特定用途的机器,就有自己的CPU。甚至是空调或遥控器里,也有着自己的嵌入式CPU。

 

此次英伟达发布的Grace CPU就是英伟达推出的为巨型AI和高性能计算工作负载的CPU。根据英伟达的数据,在最复杂的AI和高性能计算负载下,NVIDIA Grace的性能最高可以是当今最快的服务器的十倍。作为数据中心提升性能的不二利器,NVIDIa Grace已获得了多个超算中心的青睐:瑞士国家超级计算机中心和美国能源部部分国家实验室已宣布会搭建使用Grace的超级计算机,以推进国家科研工作。

 

但除了这些大家看不懂的性能提升外,NVIDIA Grace其实还有另一个技术亮点——这是英伟达第一款基于ARM架构的数据中心CPU处理器。没错,又是ARM。

 

ARM对NVIDIA的重要性

其实NVIDIA Grace也不是英伟达推出的第一款ARM架构CPU,早在2008年,英伟达就推出了基于ARM架构,适用于移动设备的NVIDIA Tegra系列芯片。第一代NVIDIA Tegra只能用于单一系统。

 

但在第二代Tegra中,英伟达加入了对多系统的支持,这也让Android系统可以在Tegra芯片上运行,曾经的小米3移动版就采用了Tegra系列处理器。随后NVIDIA Tegra也经历了多次迭代,并陆续以车载芯片、移动芯片的身份登上2015年版奥迪TT与任天堂SWITCH掌机,成为NVIDIA的「万用」系列。

 

 

因采用ARM架构的NVIDIA芯片往往能爆发出强大的性能,NVIDIA也曾尝试收购ARM,为自己的芯片提供更好的技术支持:2020年9月,NVIDIA宣布将以400亿美元价格收购ARM,从而提升NVIDIA在芯片领域的实力。因ARM在芯片领域和移动通讯市场起到举足轻重的作用,这一收购案也引起了广大群众与各国有关监管机构的关注。

 

尽管NVIDIA承诺收购后会维持ARM当前的「开放许可」模式,也会秉承过去的「中立性」。但外界普遍认为NVIDIA收购ARM会直接改变芯片市场的势力划分,因此英国、美国与中国的有关机构都不看好此次收购。

 

这关系到NVIDIA后续发展

尽管NVIDIA收购ARM的计划陷入僵局,NVIDIA Grace的发布依旧向我们展示了ARM架构澎湃的性能潜力。但在我看来,NVIDIA Grace的发布并不意味着英伟达接下来会进军消费级处理器,更不会与AMD、英特尔等品牌在CPU赛道上同台竞技。

 

 

从介绍来看,NVIDIA CPU是一款独立的ARM架构数据中心CPU,所使用的场景也是大型计算中心或超级计算机。无论从通用性、工作环境还是功耗的角度看,数据中心的CPU与家用CPU都处于两个不同的维度。再加上NVIDIA Grace从架构来说「完全为GPU服务」,一切资源都优先为GPU考虑。与其说NVIDIA Grace彰显着英伟达在CPU行业发展的决心,倒不如说NVIDIA Grace加速了NVIDIA GPU向计算集群、数据中心等大型计算业务转型的动作。

 

现阶段大型计算中X86与ARM还能说是势均力敌,但英伟达的加入很可能会打破现有的市场平衡,让ARM拿下领导地位。对英伟达来说,现在是进军大型计算行业的最好机会。而NVIDIA Grace的发布,也将成为英伟达在「数据中心ARM化」中迈出的第一步。