对于全球最大的CPU供应商来说,想要成为开源RISC-V社区的真正促进者,Intel必须展示其意图和承诺。它对RISC-V的Pathfinder倡议是否足够?Intel能获得RISC-V生态系统的信任吗?这关系到IFS(Intel Foundry Services)的未来。

 

一个新的Intel诞生了,至少看起来是这样。

 

随着一个名为“Intel Pathfinder”的新项目的启动,该项目旨在扩展RISC-V生态系统,Intel正在走一条专注于协作、促进标准和成为开源社区推进者的新道路。

 

这种做法与许多人熟悉的Intel形成了鲜明的对比。Intel是CPU巨头,在该领域统治了数十年,习惯在其x86架构的主导生态系统中发号施令。

 

上周,该公司宣布了基于其FPGA平台的用于RISC-V的Intel Pathfinder。Intel的目标是帮助使用RISC-V内核的SoC设计者加速硅前开发。

 

Intel表示,使用Pathfinder, SoC架构师可以探索和测试新的芯片设计,将“SoC的整个用例带到FPGA阶段”,Intel的RISC-V Ventures总经理Vijay Krishnan说,“这是非常强大的。”

 

Pathfinder还将允许SoC供应商的软件开发同步进行,因为硬件设计师将他们的SoC从绘图板带到代工厂。

 

Intel将提供两个版本的Pathfinder,入门版和专业版。入门版,可免费下载,主要面向业余爱好者、学术界和研究社区。专业版提供广泛的生态系统支持,主要面向参与商业RISC-V芯片和软件的组织。

 

 

两者都是免费的。当然,Intel以后可能会对一些衍生服务收费,Krishnan没有具体说明。然而,他强调,“我们做Pathfinder不是为了创收。它是免费的。”

 

Krishnan还强调,Pathfinder并不打算作为Intel出售更多FPGA的途径。Krishnan说,“虽然传统上我们使用FPGA平台进行部署,但这是不同的。我们正在使用FPGA作为载体,以实现更多基于RISC-V的ASIC芯片。最终目标不是FPGA。”

 

Intel也渴望通过透明的方式来证明它完全融入了RISC-V的开源精神。他在一次采访中指出,“如果有人想要查看所有进入Pathfinder的开源软件,他们实际上可以做到。”

 

只是一个诱饵吗?

 

那么,有什么问题吗?Intel计划如何赚钱?这是Intel打造更好的诱饵,为其代工服务开辟道路的一个例子吗?

 

当被追问时,Krishnan承认Pathfinder最大的收入机会将在IFS。然而,IFS并不是唯一的目的。

 

Krishnan说,Intel的RISC-V战略已经酝酿了一年多,在此期间,“我们仔细考虑了我们将推出什么产品,以及它的目的是什么。”他解释说,Intel支持RISC-V的意图是真诚的。该公司认为RISC-V是一种“真正具有巨大潜力的开放和模块化架构”。

 

他补充说:“Intel的目标是提供一种产品,帮助减少采用RISC-V的障碍。”

 

考虑到加速产品开发和RISC-V的采用,Intel还强调了带来“一定程度的纪律和一致性”来支持社区的重要性,最好是其FPGA平台。

 

“FPGA-as-a-vehicle”战略是IFS的补充。他解释说:“这种硅前的能力(由FPGA平台实现)让客户可以在旅途中”最终通向代工。然而,Pathfinder的目的并不是强迫用户让Intel生产他们的芯片。“在Pathfinder中没有任何东西限制他们选择自己的代工厂。”

 

 

为什么要和Intel合作?如果那些已经在RISC-V生态系统中的人没有Intel也能很好地管理他们的生态系统呢?为什么现在要和Intel合作?

 

Krishnan告诫说:“对于RISC-V,没有一家公司可以宣称自己是唯一的供应商,可以决定成败,我们Intel也没有这么说。”Intel对RISC-V社区采取了非常谦逊的态度。同样,它也没有将Pathfinder定位为面向开发者的一站式服务来推销。
那么,从短期来看,Intel能提供什么呢?

 

Krishnan解释说,在Intel Pathfinder之前,客户可能会去台湾的嵌入式CPU内核和芯片IP专业公司Andes Technology那里购买内核和开发板。例如,如果客户需要一个Cadence AI加速器,Cadence会说:“我们实际上是在这块板上提供我们的东西。”现在,连接两者(或随着时间的推移连接更多)并将它们整合到一个设计中的责任落在了客户身上。

 

然而,Intel可能会说,“获得Intel FPGA开发板。我们会确保你的配置有Andes内核和Cadence加速器。我们将提供一个设置,让这些东西变得越来越容易集成。”

 

尽管Intel仍在将不同的内核移植到其FPGA平台上,但它正在寻求集成更多的功能。

 

Krishnan表示,该公司已将Pathfinder的初始重点放在了IoT和边缘部署的RISC-V上。例如,Intel已经在集成ST的传感器。最终,会有更多的传感器公司加入进来。

 

Krishnan补充说:“你实际上可以看到传感器连接到FPGA上,在Intel Pathfinder上使用Andes内核。然后你还可以看到连接到(AWS)的IoT云服务。然后我们就可以根据需要为其他云供应商提供支持。”Intel还在与Check Point软件技术公司合作,为IoT设备提供硬件root-of-trust。

 

除了Andes、Cadance和Check Point,Intel表示,来自主要生态系统合作伙伴的RISC-V贡献者包括Chips Alliance、Codasip、Codeplay Software、Crypto Quantique、Fraunhofer IMS、Imperas Software、IOT Tech Systems、MIPS、OpenHW Group、RISC-V International、Siemens EDA、SiFive, SoC.Oen、ST和Terasic。

 

Andes与Intel

 

Andes和Intel之间的合作为未来的Pathfinder合作伙伴提供了一个模板。

 

Andes Technologies USA的COO Emerson Hsiao说,该公司已经与Intel合作了几个月。Andes移植到英特尔FPGA平台的两个RISC-V内核是64位超标量多核AX45MP处理器IP和64位矢量处理器内核NX27V。这些产品主要用于高性能计算或5G应用。

 

现在两个内核的FPGA image都可用了,Hsiao补充说:“对原型开发感兴趣的客户可以把它们作为ASIC开发的垫脚石。”

 

Krishnan表示,从Intel的角度来看,关键是“以一种非常结构化的方式”将Andes RISC-V内核集成到FPGA上。他补充说,我们的目标是确保Andes内核也以“标准化的方式”连接到FPGA上的其他部件上。

 

考虑到FPGA和RISC-V内核采用的是不同的语言,问题在于细节。Krishnan说:“实现两者之间的握手,并使它们一起协同,这不一件容易的事。”

 

到目前为止,Intel的RISC-V Venture说了所有正确的事情来成为开源社区的合法成员。Intel Pathfinder项目的合作伙伴阵容令人印象深刻。如果Intel打对了这张牌,这可能成为Intel展示其对IFS真正承诺的一个证据。