在各种有线、无线家庭网络架构与标准的竞争持续白热化同时,有一种无线应用技术在今年国际消费性电子展(CES)上窜出头── Miracast;该技术可让使用者将智能手机、平板电脑等手持设备的内容无线传送至电视机的大屏幕播放,在展场吸引不少参观者驻足。
 

Miracast展示了一种将个人多媒体档案(或者说是透过移动装置随时可取得的网络内容)投影至大屏幕电视的途径,完全绕过了广播业者或其他服务业者所建立的人为限制──这些业者通常偏好将透过互联网提供的内容围在高墙里。


市场研究机构IHS资深分析师Brian O'Rourke表示,Miracast其实就是Wi-Fi Display,是一种让Wi-Fi芯片拥有点对点(peer-to-peer)连结功能的软件层;虽然Miracast与传统的Wi-Fi一对多架构不同,仍是由Wi-Fi Alliance负责其标准的建立与维护。Miracast的特性就是具备能将任何小尺寸屏幕上所播放的内容,映射至较大尺寸屏幕上。


除了Miracast,另一种无线技术UltraGig也试图与之互别苗头。UltraGig是芯片厂商晶鐌(Silicon Image)正在推广的一种专利60GHz技术,该公司的60GHz无线技术是来自2011年收购的SiBeam;后来Silicon Image赋予了最早是由SiBeam所开发的WirelessHD技术一个新名称,就是UltraGig。


让我们来复习一下:WirelessHD是频宽最高的无线视频传输解决方案,目前已可商业化量产;O'Rourke表示,该技术针对未压缩1,080p视频传输最佳化,因此应该不会有封包遗失或采用MPEG等压缩格式后所产生的人为问题。

Miracast与UltraGig在CES都透过在客厅使用智能手机的情境,展示了类似的点对点无线连结功能。包括联发科(MediaTek)、Nvidia与博通(Broadcom)等多家芯片厂商都在CES上推销Miracast技术,Silicon Image副总裁暨无线部门总经理Tim Vehling则是在CES的一场论坛上极力凸显60GHz频段UltraGig技术的优势。


Vehling指出,UltraGig在实际展示时不会受到任何干扰,但Miracast则会受到众多Wi-Fi装置的影响:“人们在CES展示Miracast的唯一方式,就是得离开展场(例如联发科是在饭店的私人展示间);有些案例则是耍一些“造假”手段(如使用MHL缆线)。”


另一家市场研究机构ABI Research 无线连结与半导体市场分析师Peter Cooney同意以上看法,他表示,有部分在CES会场的Miracast展示,可能是采用802.11n 技术:“所以那并不是一场公平的较量。”而无论如何:“CES展场是一个非常嘈杂的环境。”


Wi-Fi无疑仍是家庭内重要的无线宽频技术;根据ABI Research的统计,光是2012年,全球Wi-Fi装置出货量就超过15亿台。然而这样的数字也衍生了对Wi-Fi装置在未来是否会过于拥挤、以及在耐用度上的合理忧虑;这正是Silicon Image挟其UltraGig技术豪赌的负面情况。


除了没有装置拥塞问题,Vehling还强调UltraGig的低延迟与较高视频品质优势:“60GHz的Wireless HD延迟不到5ms,”对游戏应用来说特别重要,再加上:“因为其增加的频宽是在60GHz频段提供,视频品质也较佳;不必使用H.264压缩。”


那么,两种技术的竞争底线何在?当然是有关专利技术与标准规格的经典争议。不用说,UltraGig的缺点正是:“它是专利芯片解决方案,且Silicon Image是唯一的供应来源;”IHS 分析师O'Rourke表示:“因为如此它的价格相对较高,对消费性电子业者来说是一大风险。”


据O'Rourke了解,Silicon Image已经开始向OEM厂商推销UltraGig一段时间,但:“到目前为止没有太多成功案例;”他表示,Silicon Image正陷入一种两难境地──该公司需要冲量以压低芯片平均销售价格(ASP),但OEM客户却希望在大量应用之前就能取得较低价格:“若有另一个UltraGig芯片供应来源会有一些帮助,也能降低对OEM厂商供应风险。”

不过UltraGig与Miracast的战争也可能出现意料之外的新转折。


短期看来, UltraGig与Miracast是60GHz专利技术与2.4GHz/5GHz Wi-Fi标准的竞争,但稍早之前,WiGig Alliance(推动60GHz技术开放性标准的组织)与Wi-Fi Alliance宣布合并,有可能出现的发展是:“WiGig会并入Wi-Fi,于是802.11ad就会变成主流60GHz标准。”ABI的Cooney预测。


WiGig或802.11ad是采用60GHz频段中800或1600MHz的超宽频(UWB)技术,传输速率号称最高可达7Gbps;WiGig Alliance与Wi-Fi Alliance两个原本互相竞争的组织合并,显然将会让60GHz技术与2.4GHz/5GHz Wi-Fi标准之间的竞争界线出现模糊。


Cooney表示,WiGig是一个对所有WiGig Alliance成员开放的标准,而Silicon Image也是该联盟成员之一,因此该公司也能取得WiGig技术内容。当然,UltraGig已经可以量产,Silicon Image的目标是推动60GHz技术的起飞成长,这不会改变今日UltraGig还是专利技术的事实;但在两到三年之后,也许情况会完全不同。


未来UltraGig“可能将拥有Wi-Fi Alliance与其成员的支持力量,于是另外一种60GHz技术会很难(或是不可能)与之竞争。”Cooney认为。


他的预测会不会太乐观?也许会,也许不会。根据ABI Research 预测,802.11ad(WiGig)将主要对于三频芯片组(也就是同时支持802.11n、802.11ac与802.11ad三种标准的方案),然后未来移动装置将具备可按照不同使用情况,无缝选择任一种通讯协议的能力。


目前除了Silicon Image以外,也有其他专攻60GHz技术的厂商。Cooney指出,其中:“Wilocity跑得最快,该公司在CES的私人展示间展示了60GHz/WiGig/11ad解决方案。”这家Wi-Gig技术供应商已经与高通(Qualcomm)和Marvell合作推出三频解决方案。在此同时,戴尔(Dell)率先发表内建Wilocity与Qualcomm Atheros合作开发的WiGig/80211a方案之ultrabook。


WiGig对Silicon Image的UltraGig未来发展将产生如何影响尚不可知;再者,Silicon Image是否会将其专利技术化为WiGig解决方案的一部分,还有待观察。至少现在ABI认为,UltraGig不会一直都是完全隔绝于WiGig或WiFi的专利60GHz无线技术。