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英特尔,这世界芯片老大位你还要吗?

2018/02/09
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周杰伦在歌曲《困兽之斗》里面这样唱到,陷阱旋涡我已受够,挣脱逃离这个空洞,如果我冲出黑幕笼罩的天空,就别想在捆绑我的自由,在狂风之中嘶吼,作困兽之斗。

歌曲中这份挣扎和不屈让我想起了当前的英特尔,丢失掉坐了 25 年之久的全球最大芯片厂商的宝座,英特尔自己大概也没有想到要作今天这样的“困兽之斗”。

一管挤了数年的牙膏

近些年,人们总是喜欢将英特尔戏称为“牙膏厂”,以此来调侃英特尔处理器性能提升的缓慢。在这里,不得不提及英特尔的 Tick-Tock 战略。

图|英特尔“牙膏厂”

所谓的 Tick-Tock 战略是什么呢?Tick 年改进制程工艺,Tock 年升级微架构,二者轮流交替,两年为一个周期,CPU 性能随之不断地提升。Tick-Tock 战略可以说是“摩尔定律”的延续。

喜欢研究处理器性能的人对这个战略定然很熟悉,因为它曾经带给处理器评测者无以伦比的刺激。在 Tick-Tock 战略初期,尤其是在英特尔 core 2 晋升到第二代 core i 这段时间内,Tick-Tock 战略起到了明显的作用,每一款处理器上线后的跑分成绩都伴随着惊呼。然而,Tick-Tock 战略后劲不足,从 22nm 工艺的 Haswell 架构之后就失效了。事实上英特尔自己也放弃这个战略了,此后的 CPU 升级周期变长,Intel 在工艺和架构之外更注重优化,处理器性能提升便没有了之前那种视觉冲击力。挑剔的评测者、媒体和用户开始给英特尔冠以“牙膏厂”的称号。

图|英特尔酷睿处理器

其实,随着半导体工艺制程的深入,晶圆代工厂需要克服的技术难题数量指数倍的增长,速度放缓是必然的结果。

英伟达 CEO 黄仁勋讲出了英特尔“挤牙膏”的另一层含义,黄仁勋在一次接受媒体采访时提到,英伟达之所以行动迅速,是因为不考虑往后的兼容性。哪里快就走哪里,哪里不爽砍哪里。你看英特尔,要兼容各种老程序,所以新东西用起来就慢。

这其实也不难理解,当一个公司在一个领域成为最强者的时候,求稳是第一要务。

半导体界的时势造英雄

在文章开头的地方,我们谈到英特尔丢失了自从 1992 年以来的芯片老大桂冠,以一种及其无奈的方式拱手相让给了三星。

图|三星

1 月 31 日,三星公布了其 2017 财年年报,根据财报中揭露的数据,三星取代英特尔成为全球最大芯片厂商。财报显示,三星在 2017 年芯片业务的总收入达到 690 亿美元,超过了英特尔的 628 亿美元。

你要责怪英特尔不努力吗?其实并不是,英特尔也是“撸起袖子加油干”,在 2017 年的芯片销售业绩虽然不如三星,但也很是抢眼。英特尔销售额在 2017 年增加 6%,全球大约 90%的计算机在使用英特尔处理器。

 

然而,PC 市场在 2017 年状态萎靡。市场研究机构 Gartner 此前公布的数据显示,2017 年全球 PC 出货量超过了 2.625 亿台,较 2016 年的 2.7 亿台下滑 2.8%。在一个倒退的市场里,英特尔再怎么表现抢眼都相对显得苍白无力。

我们谈到了时势造英雄,这并不是信口雌黄,数据告诉我们事情确实如此。我们看一下 2017 年芯片行业前十名排行。

图|2017 年芯片行业排行榜

可以看出,2017 年全球十大半导体排名中与存储芯片相关厂商占比过半,包括三星、SK 海力士、美光、东芝、西部数据、博通。你可能说博通主要做通信半导体的,但它确实也有主控芯片和存储芯片业务。结合 Gartner 报告中的数据来看,2017 年 NAND 闪存价格首次同比增长 17%, DRAM 价格更是上涨了 44%。

宣扬“摩尔定律不死”

英特尔放弃了 Tick-Tock 战略,但它从来没有放弃过宣扬“摩尔定律”。当学者和从业者纷纷跳出来指责“摩尔定律”已死的时候,2017 年 9 月 19 日,在“英特尔精尖制造日”活动上,英特尔公司执行副总裁兼制造、运营与销售集团总裁 Stacy Smith、英特尔高级院士马博(Mark Bohr)等高层领导集体亮相,并斩钉截铁地表示,“摩尔定律不会死亡。”

放弃了 Tick-Tock 战略的英特尔,拿什么继续宣扬“摩尔定律”呢?答案是将 Tick-Tock 模式转变为 APO 的模式,即“架构+制程+优化”。英特尔对外宣称,随着制程难度的加大,“摩尔定律”的每一代在功耗、性能等方面可以优化和提升的空间很大,所以会出现 14nm+,10nm++这样的情况。

图|“摩尔定律”

而当我们看到架构和制程以外的东西时,某种程度上也意味着英特尔不再是单纯的芯片公司了。

英特尔全球副总裁兼中国区总裁杨旭此前在接受媒体采访时谈到,英特尔力求从端到端来关注数据从产生到采集,到传输,再到最后进行处理、分析、挖掘甚至存储的整个过程,并且始终在探索如何将数据变成一种增值服务,在这个过程提供相应的技术、计算能力、通讯能力、大数据挖掘分析能力,甚至是存储能力等等。因此,与大多数人的印象不同,如今的英特尔已经从一家半导体芯片公司,逐渐转型为一家注重数据挖掘、处理、分析,并寻求数据增值服务的公司。

 

能否重回世界老大位置

困难

毫无疑问,在英伟达没有具备冲击世界芯片老大位置之前,三星一直都会是英特尔重回芯片世界第一的拦路虎。

三星的优势在于内存芯片。就 DRAM 领域来看,受到国家发改委的干预,预期未来价格涨幅将更受抑制。DRAMeXchange 分析,为应对中国方面对于内存价格持续上涨所表达的强烈不满,对三星而言,在涨价受到抑制、成本下降不易的考虑下,新增产能将更加积极,通过增加产能来维持价格稳定,也藉此维持企业在 DRAM 产品的获利水平。

三星在保证 DRAM 芯片业务维稳的情况下,2018 年 NAND Flash 芯片业务或将贡献大额利润。三星的 NAND Flash 竞争对手,如东芝(Toshiba)、威腾(WD)及 SK 海力士(SK Hynix)等,3D NAND 生产比重尚未过半,三星转换 3D NAND 的速度遥遥领先众业者。 韩媒分析指出,由于 3D NAND 较 2D NAND 更具成本与功能优势,加上三星提早布局,因此 3D NAND 产值和效益将更加可观。 

三星很可能在接下来的 2018 年保持高营收和高利润率,这是英特尔重回世界芯片老大位置的困难之一。

图|PC

另外一个困难在于英特尔的核心业务——PC 领域。微软与高通在 2017 年 10 月合作推出采用骁龙 835 芯片+Windows10 系统的笔记本,并拉来了华硕、惠普、联想三个盟友。PC 厂商当然是希望采用 ARM 架构芯片的,因为它们当下的利润率过于低微,这部分原因归咎于英特尔的处理器价格过于昂贵,而高通的芯片价格只有 Intel 的几分之一,这可以大幅降低笔记本的成本。

希望

英特尔重回半导体世界老大要寄希望于它的 APO 战略。在全球 PC 出货量连年下滑的大背景之下,作为 PC 行业的领军者,英特尔一方面通过技术进步致力推动传统 PC 行业发展;另一方面则通过积极开拓、多方合作,逐步确定了包括人工智能自动驾驶、精准医疗、5G 等发力方向。

这些新的业务范围里,英特尔最有可能凭借人工智能和自动驾驶实现芯片业务能力提升。

聚焦自动驾驶领域,2017 年 3 月 13 日,英特尔宣布以 153 亿美元的价格收购以色列公司 Mobileye。在自动驾驶这种更细分的、基于核心技术的汽车市场,Mobileye 的算法和数据就很有可能成为垄断市场的巨擎。有数据表示,Mobileye 的技术几乎渗透进了主流汽车厂,特斯拉、BMW、通用、沃尔沃以及福特等汽车厂商都使用了 Mobileye 的产品。

图|Mobileye

而在人工智能领域,英特尔在 2017 年 8 月份斥资 3.5 亿美元收购深度学习企业 Nervana Systems,这一举动被视为英特尔人工智能战略的催化剂。为了推动人工智能性能瓶颈突破以及技术大众化,英特尔建立了包括谷歌等巨头公司在内的联盟,同时与全球机构合作提供开发者培训课程,从而构建涉及人工智能技术提升、教育培训、应用优化等生态。

同时,英特尔为了也已通过旗下“英特尔资本”(Intel Capital)向人工智能初创企业注入超过 10 亿美元的资金,这些被投的企业包括主做 AI 培训的 Mighty AI、大数据医疗服务公司 Lumiata、机器视觉公司 AEye。

总结

在业绩保持稳定增长的过程中丢了世界芯片老大的位置对于英特尔来说并不丢人,更该看作是一种激励和鞭策。这么多年英特尔一直被调侃为“牙膏厂”,自身定然也是有原因的,英特尔不是不努力,而是需要更努力。一句国外的谚语正适合当前的英特尔,欲戴皇冠,必承其重。

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